Restrições de Trump à pesquisa de tecidos fetais perturbam estudos e cientistas importantes

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A interrupção está ocorrendo, em parte, porque a administração impôs um requisito extra para pedidos de subsídios do NIH que ainda não é possível atender. Sob as regras reescritas que entraram em vigor no início do outono, um novo conselho consultivo de ética deve avaliar todas as solicitações de subsídios que envolvem tecido fetal – mas o conselho ainda não foi estabelecido e pode não ser convocado por muitos meses.

“Nenhum pesquisador em sã consciência quer escrever uma doação com tecido fetal no momento”, disse um cientista da área de Boston que depende de camundongos transplantados com esse tecido para 85 a 90% do trabalho de seu laboratório, explorando como os anticorpos poderiam ser usados. prevenir ou tratar o HIV.

O cientista está entre os vários entrevistados para esta história que falaram sob condição de anonimato porque receberam ameaças de ativistas antiaborto ou foram advertido por funcionários da universidade contra se manifestar.

Esse retrato do impacto abrupto da política se baseia em entrevistas com mais de uma dúzia de pesquisadores seniores em nove universidades e institutos que usam tecido fetal em seus estudos. A maioria está falando publicamente sobre os efeitos pela primeira vez.

Os conservadores sociais condenam a pesquisa envolvendo tecido fetal há décadas. O tecido vem de abortos eletivos, e os críticos dizem que não é ético usar o material e que o dinheiro dos contribuintes não deve financiar nenhuma pesquisa apoiada pelo aborto.

O financiamento governamental de alguns usos do material foi proibido durante os trechos das décadas de 1970 e 1980, mas tem sido consistentemente permitido desde o início dos anos 90.

O uso de tecido fetal em pesquisas biomédicas data da década de 1950, quando pesquisadores suecos desenvolveram uma vacina contra a poliomielite usando células fetais. No final dos anos 80, os pesquisadores foram pioneiros na técnica de criar ratos com sistemas imunológicos deficientes e transplantar neles pequenas quantidades de tecido do sistema imunológico de fetos abortados. Esses “camundongos humanizados” crescem o equivalente a um sistema imunológico humano e se tornaram animais de laboratório cruciais no estudo de certas doenças importantes.

O tecido fetal tem sido essencial para compreender e desenvolver terapias para o HIV, câncer, problemas neurológicos, doença das células falciformes, distúrbios oculares e outras condições. O NIH, de longe a maior fonte de financiamento do país para pesquisa biomédica, pagou a maior parte desse trabalho.

No outono de 2018, o Departamento de Saúde e Serviços Humanos lançou o que as autoridades chamaram de “auditoria” do uso de tecido fetal, realizando reuniões com diferentes grupos constituintes – incluindo especialistas em ética, ativistas antiaborto e cientistas – para explorar se tipos alternativos adequados de células ou tecidos poderia servir ao mesmo propósito.

Em junho passado, o governo anunciou a mudança de política, tornando muito mais difícil – impossível, alguns cientistas temem – receber financiamento federal para pesquisas que envolvam tecido fetal. Autoridades disseram que o presidente tomou a decisão final.

As novas regras do governo – e a rápida resposta dos pesquisadores – estão encantando os conservadores sociais, como David Prentice, vice-presidente e diretor de pesquisa do Charlotte Lozier Institute, afiliado da lista antiaborto Susan B. Anthony. “Espero que estejamos no caminho de uma ciência melhor e de origem ética”, disse Prentice.

As solicitações de subsídios de cientistas de universidades e outras instituições de pesquisa fora do governo são normalmente avaliadas por colegas cientistas em um processo executado pela equipe do NIH. O novo conselho de revisão de ética, exigido como parte da política de financiamento de tecidos fetais, adicionará uma camada de escrutínio às aplicações de tecidos fetais que já foram classificadas suficientemente altas para serem financiadas pela primeira vez ou renovadas. A pesquisa em andamento através de subsídios existentes pode continuar até o financiamento acabar, enquanto a pesquisa de tecidos fetais dentro do NIH já foi proibida pela política de Trump.

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De acordo com as orientações emitidas pelo NIH em julho passado, o novo protocolo se aplica a pedidos de concessão a partir de 25 de setembro de 2019, mas o Instituto Nacional de Alergias e Doenças Infecciosas assustou os cientistas há alguns dias com um aviso de que as regras são para todos os aplicativos que iniciam cedo em junho passado, quando a política foi anunciada pela primeira vez. A porta-voz do NIH, Renate Myles, disse que o tempo de junho era a intenção o tempo todo, mas uma apresentação de atualização da política do NIH do início do outono especifica a data de 25 de setembro.

Questionado sobre o início das novas revisões de ética, o NIH não forneceu uma resposta direta. Myles disse que o NIH está trabalhando em “atividades internas para resistir” ao conselho consultivo. Dois dias antes do Natal, o NIH publicou uma notificação no Federal Register dizendo que o HHS planeja publicar outro aviso do Federal Register no início de 2020, convidando indicações para o conselho. Entre um terço e metade de seus membros “serão cientistas com realizações substanciais em pesquisas biomédicas ou comportamentais”, observou.

Tais avisos normalmente permitem dois ou três meses para respostas. Então Alex Azar, secretário do Departamento de Saúde e Serviços Humanos, que supervisiona o NIH, nomeará os membros.

Em vez de enviar recomendações ao NIH, disse Myles, o conselho entregará seus conselhos diretamente a Azar, que terá a palavra final – um processo permitido sob uma seção de uma lei de saúde pública de 1993 que nunca foi usada antes. O conselho se reunirá pelo menos uma vez por ano, disse ela, o que é menos frequente que os painéis de revisão científica do NIH.

Aparecendo perante um subcomitê da Câmara no final de setembro, o diretor do NIH, Francis Collins, reconheceu que tudo isso poderia levar tempo. “Se o conselho for constituído e puder ser constituído de forma a poder rever [fetal tissue research applications] oportunamente ”, testemunhou Collins,“ então é isso que esperamos que aconteça talvez no próximo ano ”.

Um cientista da Costa Leste, que usa tecido fetal há oito anos para tentar desenvolver terapias que combinam o sistema imunológico para curar o HIV, disse: “Pessoalmente, minha maior preocupação é que esses painéis de ética não serão convocados. . . . Eles podem estar em processo de convocação, mas isso pode levar vários anos. ”

Perguntado repetidamente o que acontecerá se o subsídio atual de um pesquisador terminar antes que o conselho consultivo exista – ou entre as reuniões do conselho – outra porta-voz do NIH se recusou a responder, dizendo apenas que os pesquisadores são responsáveis ​​por saber quando seu financiamento termina e devem seguir as novas regras.

“Essa política é tão clara quanto a maneira como isso vai funcionar”, disse Scott Kitchen, diretor do Laboratório de Núcleo de Mouse Humanizado da Universidade da Califórnia em Los Angeles, que foi o primeiro de seu tipo quando foi criado em no início dos anos 90 e agora fornece esses ratos para 70 cientistas no campus e em todo o país. “Eu pedi meu caminho até a escada” no Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas do NIH e no Instituto Nacional do Câncer. “Não acho que as pessoas com quem estou conversando conheçam.”

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O laboratório recebe metade do dinheiro para suas operações básicas através do Centro de Pesquisa em AIDS da universidade. Mas no verão passado, quando o centro de Aids se candidatou ao NIH para renovar sua concessão de longa data, o líder do centro e a Kitchen tomaram a difícil decisão de deixar de fora o pedido usual de fornecer dinheiro para os ratos humanizados.

“Não queríamos arriscar afundar toda a doação”, disse Kitchen.

Cerca de três quartos dos pesquisadores que compram ratos do laboratório contam com subsídios do NIH, disse Kitchen. Os cientistas de empresas privadas podem continuar seu trabalho com os ratos, disse Kitchen, mas o preço aumentará assim que os US $ 125.000 do subsídio do centro de Aids não estiverem mais custeando o custo de transplantar e cuidar dos animais.

Na Universidade de Wisconsin, em Madison, Anita Bhattacharyya estuda o desenvolvimento do cérebro humano e distúrbios neurológicos, incluindo a síndrome de Down. Ultimamente, seu laboratório usa células cerebrais produzidas a partir de células-tronco adultas, verificando os resultados contra ratos implantados com tecido fetal.

No final do verão, sua bolsa que cobria o trabalho do tecido fetal expirou. Bhattacharyya tem outro projeto em mente que requer tecido fetal, mas ela ainda não se inscreveu no NIH. Sua preocupação, disse ela, é se os membros eventualmente nomeados para o conselho consultivo de ética serão “completamente opostos à pesquisa de tecidos fetais, para que não passem do conselho. Então, pessoas como eu estão hesitando em enviar qualquer coisa antes de sabermos quem a revisará. ”

Outro pesquisador da UCLA, Amander Clark, estuda infertilidade e abortos precoces. Como Bhattacharyya, Clark usa o tecido fetal como ponto de comparação – para verificar se as células reprodutivas que seu laboratório produz a partir de células-tronco adultas são uma boa imitação de células que ocorrem naturalmente.

No ano passado, quando um de seus dois principais subsídios do NIH surgiu para renovação, ela estava ciente de que os conservadores estavam pressionando o governo Trump a interromper o financiamento de tecidos fetais. “Foi quando escrevi o tecido fetal”, disse Clark. Sua outra grande concessão expirou em novembro e ela está tentando renová-la. “Meu objetivo é tirar o tecido fetal dessa concessão também”, disse ela.

Seu laboratório possui quatro bolsistas de pós-doutorado, três estudantes de pós-graduação e dois técnicos. “Minha preocupação é que, se eu perdi a bolsa inteira porque há tecido fetal nela, preciso demitir estudantes e funcionários. . . . Esse poderia ser o fim de sua carreira. Ou, eu trouxe um estagiário de outro país e eles trouxeram sua família. Eu me preocupo com o número humano nas pessoas do meu laboratório.

Clark acha que ela precisará arrecadar fundos para o dinheiro privado que pode gastar em pesquisa de tecidos fetais. Até agora, ela não encontrou nenhum.

As novas regras também exigem que os pesquisadores obtenham documentos no local que forneceu o tecido, garantindo que ele tenha garantido o consentimento informado da mulher que fez um aborto.

Ao enviar o novo e complexo formulário de consentimento, “não está claro para mim se você pode obscurecer a identidade” da instalação, disse o cientista da área de Boston, que disse que clínicas de aborto e bancos de tecidos podem ser impedidos de doar para a ciência se ficar mais fácil para os oponentes desse trabalho descobrir quem eles são.

Por mais de um ano, o governo Trump instou os cientistas a usar alternativas ao tecido fetal. O NIH dedicou US $ 20 milhões em doações para desenvolver essas alternativas.

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“Gostaria apenas de encontrar uma alternativa”, disse o pesquisador da área de Boston, que recebeu uma fatia dos US $ 20 milhões. Seu laboratório está tentando usar tecidos de cadáveres adultos, sem muito sucesso. Ele está explorando se o tecido pode ser usado a partir de abortos espontâneos – irrestrito sob as novas regras – embora ele tema que possa estar muito degradado quando chegar ao laboratório.

“Estamos tentando todas as frentes diferentes”, disse o pesquisador. “Tudo o que tentamos até agora não tem sido tão bom.”

Mesmo antes do início do exame extra de ética, dois cientistas dizem que enfrentaram perguntas incomuns sobre o uso de tecido fetal em seus projetos. Um deles é um pesquisador sênior de uma universidade da Nova Inglaterra com grandes bolsas do NIH que ajudam a apoiar os esforços de seu laboratório para criar todo o sistema imunológico humano em ratos como um caminho para o tratamento de câncer e doenças infecciosas.

O pesquisador ficou surpreso quando um oficial do NIH que lida com subsídios perguntou antes do início das novas regras: Qual seria sua abordagem alternativa se o tecido fetal não estivesse disponível? O pesquisador respondeu que tentaria comparar novas descobertas com os dados anteriores de seu laboratório, apesar de “não levar a uma resposta tão rápida ou robusta”, disse ele. Ele ainda está esperando para saber se sua renovação foi aprovada, apesar de ter sido enviada antes que a política fosse anunciada e revisada antes do início das regras.

Megan Sykes, pesquisadora da Universidade da Columbia que usa tecido fetal no estudo de transplante de órgãos e células e diabetes, decidiu esperar além do prazo de julho na esperança de ter dados mais fortes para um ciclo de renovação de doações – incluindo dados sobre uma alternativa ao tecido fetal que seu laboratório possui. tentando desenvolver.

Quando o NIH anunciou suas novas regras em julho, “eu sofri muito”, disse Sykes. Se os esforços para criar a alternativa não produzirem bons resultados, “realmente não sei o que vou fazer”.

Como os cientistas – especialmente aqueles que dependem dos fundos do NIH – repensam seus planos de pesquisa de longo prazo, se perguntam sobre o futuro de seu campo.

Sykes não tem certeza sobre o financiamento para uma estudante de pós-graduação em seu laboratório que solicitou uma bolsa do NIH para estagiários antes da nova política, que proíbe qualquer uso de tecido fetal em pesquisas apoiadas por bolsas de treinamento.

Jerome Zack, diretor do Centro de Pesquisa em AIDS da UCLA, disse que os estagiários foram atraídos para o seu laboratório porque o trabalho com ratos humanizados “era uma técnica emblemática nossa”. Agora ele se preocupa com o fato de um cientista de seu laboratório que ele espera receber uma faculdade o trabalho em alguns meses “terá que redirecionar o programa, porque o modelo que eles usaram pode não estar disponível”.

Quanto aos novos alunos ansiosos para fazer seu trabalho de doutorado em seu laboratório, Zack disse: “Talvez eu não os coloque em um projeto de mouse humanizado. . . . Mesmo se os ratos estivessem na sua frente, você não poderá fazê-lo se a concessão disser que não pode fazê-lo.

“Não é uma coisa pequena. Minha carreira foi baseada no uso desses tecidos ”, disse Zack. Ao decidir remover o financiamento para os camundongos transplantados do subsídio do centro de Aids, ele disse: “foi minha pesquisa indo pelo ralo”.

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