Processo alega que a negligência da Igreja Batista do Sul levou ao abuso de adolescentes

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(RNS) – Uma importante igreja batista do sul liderada por um ex-presidente denominacional é objeto de um processo que destaca como ignorar as “bandeiras vermelhas” do comportamento manipulador pode levar ao abuso sexual.

No domingo (12 de julho), Steve Gaines, pastor sênior da Igreja Batista Bellevue, no subúrbio de Memphis, Cordova, Tennessee, anunciou no início do culto que uma queixa havia sido registrada contra a megaigreja.

O processo alega que um ex-voluntário adolescente no programa de assistência infantil da igreja foi preparado e depois abusado por um funcionário da igreja.

“Em maio de 2019, um ex-funcionário de meio período de Bellevue foi preso quando a polícia o descobriu em um carro com um menor fora do campus”, diz uma declaração fornecida pela igreja ao Religion News Service na terça-feira. “O ex-funcionário renunciou ao cargo em Bellevue em março de 2019, dois meses antes de sua prisão e a descoberta desse relacionamento ilegal. Ele se declarou culpado de conduta criminal em fevereiro de 2020. ”

Bellevue é destaque na Convenção Batista do Sul há décadas. Gaines, que leu uma declaração semelhante à sua congregação, foi presidente da Convenção Batista do Sul de 2016 a 2018. Adrian Rogers, seu antecessor na igreja e um conhecido divulgador religioso que morreu em 2005, também foi presidente da SBC e liderou a igreja por 33 anos.


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Na denúncia de 24 páginas apresentada em abril, os pais processando em nome do adolescente, com o pseudônimo de “Janet Doe”, alegam que a conduta “maliciosa, imprudente, voluntariosa e devassa” da igreja está ameaçada e levou ao abuso de sua filha. por James A. Hook, que trabalhava meio período.

James Hook. Foto cedida pelo Departamento de Correções do Condado de Shelby

Hook, 44, está em uma prisão de Shelby County, depois de receber uma sentença de seis meses por agressão sexual por uma figura de autoridade que deve ser seguida por 4 anos e meio de liberdade condicional.

“As alegações contra a igreja são que ele cuidou da criança na igreja”, disse Gary K. Smith, um dos três advogados que representam a família. Smith disse que o abuso ocorreu dentro e fora do campus de Bellevue.

“A igreja havia sido avisada especificamente sobre ele e não fez nada para intervir. Mais especificamente, os pais pediram que ele não tivesse permissão para ficar perto dessa criança e eles ainda não impediram seus esforços”.

Segundo a denúncia, “muito antes do abuso” do adolescente, Hook teve um caso extraconjugal com a mãe do adolescente. Hook, então congregante de Bellevue, sugeriu que os casais recebessem aconselhamento de um pastor da igreja.

Os pais do adolescente mais tarde interromperam o aconselhamento.

Bellevue, que apresentou uma resposta no tribunal estadual em junho, confirmou o aconselhamento.

Em 2017, os pais se juntaram a Bellevue, pensando que poderiam evitar Hook por causa do tamanho da congregação. O pai do adolescente disse a um pastor de crianças da igreja “que ele não queria Hook com seus filhos” e teve certeza de que não o seriam, diz a queixa. Em sua resposta legal, Bellevue “específica e categoricamente” negou essas afirmações.

Os pais dos adolescentes pediram o divórcio em 2018. Hook, que sabia da separação, começou a entrar em contato com o adolescente naquele outono, afirma a queixa.

Bellevue “categoricamente” negou que Hook tivesse acesso sem restrições a voluntários, incluindo o adolescente. Também negava ter consciência de Hook deixar a igreja com ela ou de suas ações que teriam levantado as “bandeiras vermelhas” que os pais disseram serem evidentes.

Ele também “veementemente” negou as alegações da queixa de que Hook levou o adolescente a lugares no campus da igreja fora da área de cuidados infantis onde ele beijou e teve outro contato físico com ela antes de devolvê-la ao programa de quarta-feira à noite.

Durante o período do suposto abuso de 2018 a 2019, a queixa diz que Hook incentivou com sucesso o adolescente, então com 15 anos, a servir como voluntário quando estava trabalhando meio período como coordenador voluntário pago e, depois que ela deixou o cargo, a convenceu para deixar sua casa para encontros no meio da noite em um parque “onde ele continuou a assaltá-la”.

Susan Codone fala durante um painel sobre abuso sexual na reunião anual da Convenção Batista do Sul em Birmingham, Alabama, em 10 de junho de 2019. Foto do RNS por Adelle M. Banks.


Esta imagem está disponível para publicação na web e impressa. Para perguntas, entre em contato com Sally Morrow.

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Também nesse período, a Convenção Batista do Sul estava desenvolvendo uma resposta multifacetada ao abuso sexual dentro de suas fileiras. Uma investigação dos jornais do Texas também revelou que mais de 260 atuais e antigos voluntários e ministros batistas do sul foram condenados ou barganhados em casos de abuso sexual envolvendo mais de 700 vítimas nas duas décadas anteriores. Em sua reunião anual de junho de 2019, a maior denominação protestante do país lançou uma iniciativa “Cuidar Bem”, que incentivou o treinamento e a conscientização para evitar abusos e apoiar os sobreviventes.

Susan Codone, professora da Mercer University que escreveu no relatório “Caring Well” que ela foi abusada na adolescência por seus ministros batistas do sul, disse que a queixa contra Bellevue a entristeceu porque as igrejas deveriam ser vistas como lugares seguros e o processo alega que A igreja de Córdoba não era segura.


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Os agressores podem ser atraídos para as igrejas, onde esperam poucas barreiras ao acesso a adolescentes e crianças vulneráveis, disse ela.

“A única maneira de colocar barreiras não é apenas estabelecer políticas, mas garantir que haja adultos treinados na sala”, disse Codone. “E isso é a maior coisa para mim: se você tem adultos trabalhando com crianças, sempre tem outros adultos observando esses adultos”.

Ela disse que os mesmos tipos de comportamento manipulador, ou aparência, que podem ocorrer entre um agressor e um adolescente também podem ocorrer entre um agressor e um adulto inocente.

“O fato de você ter membros da igreja de Bellevue aparecendo no julgamento para oferecer seu apoio a esse criminoso mostra que ele havia preparado esses adultos para pensarem que era confiável”, disse Codone.

A denúncia afirmava que os membros da Bellevue “compareceram à audiência de Hook para demonstrar apoio e pedir clemência ao juiz”.

Em sua resposta arquivada, Bellevue disse que quaisquer membros que possam ter participado da sentença não apareceram como “representativos” da igreja.

Boz Tchividjian. Foto de Christopher Breedlove

Boz Tchividjian, advogado que representa sobreviventes de abuso sexual, disse que membros – e não apenas líderes – de igrejas precisam ser treinados para detectar e responder a comportamentos que “levantam algumas bandeiras vermelhas”, como um homem que passa tanto tempo com um voluntário dos jovens no programa de cuidados infantis da igreja, que deixa o observador desconfortável.

“Se você educou e treinou adequadamente sua comunidade da igreja, incluindo jovens, esses tipos de coisas serão notados e quando alguém se apresentar para contar a um líder sobre isso, o líder não estará revirando os olhos ou minimizando-o”, disse Tchividjian , fundador da GRACE, ou resposta piedosa ao abuso no ambiente cristão. “Eles o recebem de maneira informada que lhes permite responder a ele.”

A queixa recente, que Smith prevê que não estará pronta para julgamento até 2021, não é a primeira vez que o tratamento de alegações de abuso por Bellevue é questionado. Em 2007, a igreja demitiu um funcionário de longa data depois que um comitê de investigação determinou que ele havia abusado do filho 17 anos antes.

No comunicado fornecido ao RNS, Bellevue disse que a igreja agora realiza treinamento obrigatório anual.

“Desde 2007, os funcionários e voluntários da Bellevue de assistência à infância participam de um treinamento anual de prevenção ao abuso infantil”, afirmou. “Além disso, também realizamos vários treinamentos estratégicos ao longo do ano para todos os funcionários e voluntários das creches.”

A política de “notificação obrigatória” afirma que a lei do Tennessee exige que funcionários e voluntários notifiquem casos ou suspeitos de abuso infantil.


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Smith disse que a equipe jurídica de Janet Doe está buscando detalhes sobre as políticas de Bellevue e pediu para depor Gaines e outros líderes da igreja.

“Quaisquer políticas que eles tivessem não estavam sendo seguidas”, disse Smith. “Nesse caso, afirmamos que havia todo tipo de aviso de que esse era um comportamento clássico de limpeza sendo realizado na frente de outros professores e supervisores”.

A Bellevue, que também apresentou uma moção em junho para rejeitar a queixa contra ela, disse em um comunicado divulgado em 10 de julho em seu site que leva as acusações de abuso “muito a sério” e apoia as vítimas de abuso.

“O bem-estar de nossa família da igreja é da maior importância para nós”, afirmou. “Oramos e continuaremos a apoiar qualquer pessoa que tenha sido vítima de abuso.”

Codone disse que é importante para Bellevue “não perder de vista esse jovem sobrevivente em sua necessidade de se defender” e garantir que ela receba a assistência ministerial de que precisa, porque o abuso sexual em ambientes da igreja “estraga sua fé”.

“A SBC fala muito sobre ser guiado pelo evangelho, ‘evangelho acima de tudo’, e cuidar de quem foi abusado é uma aplicação direta do evangelho”, acrescentou. “E, portanto, deve permanecer na vanguarda da mente da convenção, tanto no nível nacional quanto no nível da igreja local.”

Os delegados ou mensageiros da reunião anual da SBC de 2019 aprovaram um novo Comitê de Credenciais que pode recomendar igrejas desestabilizadoras que não lidam adequadamente com casos de abuso. Consequentemente, o Comitê Executivo da SBC demitiu uma igreja do Texas em fevereiro que empregava um agressor sexual registrado como pastor.

Os mensageiros também votaram emendar a constituição da SBC para tornar explícito que as igrejas que lidam mal com casos de abuso não são bem-vindas. Essa alteração precisa ser considerada uma segunda vez e a ação final foi adiada porque a reunião de 2020 foi cancelada devido à pandemia de coronavírus.

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