Preso injustamente por décadas, Jimmie Gardner é movido pela fé e pela justiça

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(RNS) – Este é o 26º ano de Jimmie C. Gardner, observando o Ramadã. Mas está longe de sua primeira vez observando os rituais do mês sagrado isoladamente.

Obviamente, a sensação de isolamento resultante de uma sentença injusta de 110 anos como um muçulmano novinho em folha em uma prisão da Virgínia Ocidental é diferente de uma ordem temporária de ficar em casa.

“Mas estou acostumado com a solidão”, disse Gardner em seu escritório em Albany, na Geórgia, onde ora sozinho desde que o estado emitiu sua ordem de abrigo em casa. “Isso me lembra o começo, quando entrei no Islã em meados dos anos 90, porque tivemos que obter a aprovação de toda a nossa congregação. Então eu orei sozinho então, como estou hoje. ”

Mesmo assim, tem sido difícil para o homem de 53 anos voltar ao isolamento, agora que ele também passou por uma oração em uma mesquita e quebrou seu rápido estilo potluck, passando pratos de tâmaras e baklava com os membros da comunidade.

Jimmie C. Gardner foi injustamente condenado em 1990 e condenado a 110 anos de prisão na Virgínia Ocidental. Captura de tela de vídeo

Falsamente condenado por agressão sexual em 1990, Gardner passou 27 anos atrás das grades no sistema prisional da Virgínia Ocidental. Outrora um candidato ao Chicago Cubs, ele viu sua carreira promissora como atleta profissional descarrilar abruptamente quando foi preso com base em evidências forenses falsificadas – e o que um juiz mais tarde chamou de “um completo erro judiciário”.

Foi há quatro anos que ele finalmente foi libertado, com sua sentença desocupada e todas as acusações retiradas.

O tempo todo, diz Gardner, foi sua confiança em Deus e um senso de disciplina espiritual que o mantinham pressionado para provar sua inocência, apesar de esbarrar em paredes de tijolos a todo momento.

“Eu não choro e estou de mau humor”, disse ele. “Estou fora, pela graça de Deus. Eu digo às pessoas que era como Jonah estar no ventre da baleia. Eu estava protegido o tempo todo. É como estar no olho da tempestade e não se molhar. Eu louvo a Deus. ”

Em 1987, Gardner estava lançando o Charleston Wheelers, a liga menor agora extinta da Virgínia Ocidental, então a equipe agrícola do Chicago Cubs, quando três mulheres foram atacadas em dois ataques separados na área. Duas das mulheres foram agredidas sexualmente.

A polícia começou a interrogar cada jogador negro da equipe e mais de 100 outros homens negros da cidade, com base na descrição das vítimas. Gardner participou de bom grado, sabendo que não tinha nada a ver com os crimes. Mesmo quando Gardner foi preso dois anos depois, ele se recusou a contratar um advogado, certo de que um julgamento esclareceria a situação.

Jimmie Gardner era uma perspectiva de arremesso no sistema agrícola do Chicago Cubs em meados dos anos 80. Captura de tela de vídeo

Afinal, Gardner estava no monte na noite de um dos ataques. A vítima de agressão sexual havia descrito seu agressor como um homem negro de pele clara com um metro e oitenta de altura; Gardner é de pele escura e tem 1,80m. A polícia disse que o tipo sanguíneo do suspeito era do Tipo O; O sangue de Gardner é do tipo A.

E, como Gardner descobriu anos depois, na prisão, o principal serontologista da polícia estadual e testemunha especialista no caso, Fred Zain – que testemunhou falsamente que o DNA e as impressões digitais na cena do crime coincidiam com o de Gardner – já estava sob investigação por fraude.

Condenado a 110 anos atrás das grades por um crime com o qual não tinha conexão, Gardner estava cheio de raiva. Ele entrou em uma briga logo após entrar na prisão e foi punido com dois anos de confinamento solitário.

Esse isolamento foi um presente de Deus, disse Gardner.

“Foi nessa época que eu disse a mim mesmo: ‘Sabe, estou lutando pela minha vida. Eu tenho que aprender a lei, preciso realmente me aprimorar e ter prioridades e me certificar de que estou em uma posição de recuperar minha liberdade e provar minha inocência ”, disse ele.

Aquele tempo na solitária o concentrou. Ele começou a meditar, limpando sua dieta, malhando para colocar sua mente e corpo em sua melhor forma. Ele aproveitou todas as oportunidades de educação que pôde, ganhando três graus enquanto estava dentro. Ele passou o maior tempo possível na biblioteca, dedicando-se ao estudo da lei e à exploração de diferentes credos, do hinduísmo à wicca.

Foi quando Gardner, que cresceu Batista, encontrou o Islã. Em 1994, ele pegou a shahada e declarou sua fé no Islã.

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“Foi isso que me ajudou – a transição da inconsciência para a consciência”, disse ele. “Eu credito minha fé em Allah. Eu pedi a Allah em 1995 para me abençoar com a oportunidade de ser capaz de ser uma voz para os sem voz, para me dar o microfone. Eu queria falar, porque não podia ser ouvido. “

Uma foto sem data de Jimmie C. Gardner durante seu encarceramento. Foto de cortesia

Mesmo quando a Suprema Corte da Virgínia Ocidental decidiu que qualquer preso cujo julgamento incluísse o testemunho de Zain ou as evidências manipuladas por ele tinha direito a uma audiência, as audiências marcadas para determinar se o caso de Gardner deveria ser julgado novamente ou demitido foram reprovadas por algum problema ou outro.

Um dia na prisão, ele lembrou, ele olhou em volta para todos os outros presos muçulmanos que ele orava ao lado e percebeu que ele era o único do conjunto original lá quando ele chegou.

“Todos nós começamos o Islã juntos, oferecendo nosso salat, fazendo todo o nosso Ramadã”, lembrou Gardner. “E todos esses caras foram para casa depois de 18 anos, depois de 20 anos. Alguns deles morreram. E eu ainda estou lá. E um dia me ocorreu … eu sou o cara mais velho daqui. “

Levaria 23 anos até que ele finalmente tivesse a chance de uma audiência de apelação. Ele apresentou seis petições de habeas corpus, apesar de ter procurado 13 advogados que se recusaram a apresentar uma em seu nome. Ele escreveu centenas de cartas para funcionários do tribunal, ativistas internacionais de direitos humanos, organizações do Projeto Inocência em todo o país e políticos, incluindo o presidente Barack Obama.

“Eu arquivei provavelmente algumas centenas de milhares de dólares em correspondência legal”, lembrou. “Tudo o que eu fazia todos os dias era arquivar. Eu estava arquivando todos os tribunais e organizações que pude. ”

Nada funcionou até 2013, quando um juiz distrital dos EUA notou que nenhuma ação havia sido tomada no caso, apesar de três decisões separadas da Suprema Corte da Virgínia Ocidental que o devolveram ao Tribunal Superior. Apontando para alguns dos buracos que Gardner descreveu em um apelo, o juiz anulou a condenação em 2016, deixando o estado ameaçando por meses pedir um novo julgamento.

Décadas após a longa história de fraude e má conduta de Zain ter sido exposta, Gardner foi finalmente libertado.

Jimmie C. Gardner em 2019. Foto de cortesia

“Oh, tem sido uma luta árdua e um passeio maravilhoso”, disse ele. “Quando estiver passando por algo, reconheça que Alá não colocará um fardo sobre você maior do que você pode suportar. Você está passando por isso, você pode lidar com isso. Ponha na cabeça que este é apenas um pequeno trampolim.

Agora, nos últimos dois anos e meio, ele está preso em litígios para obter alguma forma de compensação do Estado por sua prisão ilícita. A data do julgamento que foi finalmente definida foi adiada devido ao COVID-19.

Mas sua batalha mais longa é advogar por justiça para outros como ele – outros que foram injustamente presos, cujas vidas foram viradas de cabeça para baixo devido ao racismo incorporado nos sistemas de justiça criminal do país.

Agora, membro do conselho do Georgia Innocence Project, Gardner conta sua história em prisões, escolas, igrejas e organizações cívicas em todo o país, e realiza visitas virtuais com prisioneiros. Ele também fundou sua organização sem fins lucrativos, Gardner House Inc., em Beckley, Virgínia Ocidental, há dois anos para fornecer moradia, alimentação, treinamento de habilidades e aconselhamento para as pessoas anteriormente encarceradas que voltam para o exterior.

E o surto de coronavírus só trouxe nova urgência a esse trabalho.

A própria família de Gardner está entre os mais afetados pela pandemia. O sobrinho, o tio e vários primos apresentaram resultados positivos para a doença, e um parente que morreu em março também pode tê-la. Vários conhecidos e estudantes de suas classes de liderança também morreram.

Porém, é absolutamente impossível seguir os protocolos de distanciamento social e saúde pública necessários para lidar com a pandemia nas instalações prisionais, disse ele.

“Se um indivíduo ficar doente no seu celular, nove em cada dez, você vai pegar isso”, disse ele. “Ele tem que ir ao banheiro e afundar com você, e você não tem sprays e desinfetante para as mãos. Você não deve morrer atrás das grades. Você deve ter a oportunidade de ser atendido.

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