Os idosos têm sistemas imunológicos mais fracos, que aumentam seus riscos de infecções, inclusive do coronavírus.

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O declínio da resistência a doenças infecciosas com a idade é particularmente claro quando se observa estudos de vacinas. Durante 2018-2019, por exemplo, a vacina contra a gripe sazonal foi eficaz para aproximadamente 3 de 5 crianças com 17 anos ou menos, de acordo com o Centers for Disease Control and Prevention. A mesma vacina foi eficaz para apenas 1 em cada 4 adultos com 50 anos ou mais.

Os cientistas correram para iniciar testes para uma vacina contra o coronavírus. Mas mesmo quando eles conseguem desenvolver uma vacina eficaz, o imunologista Michael Cancro da Universidade da Pensilvânia teme que qualquer vacina contra o coronavírus possa ser menos eficaz para adultos mais velhos – assim como as vacinas atuais são para outras doenças.

Os cientistas estão trabalhando duro para entender como a idade muda o sistema imunológico para que possam proteger melhor os idosos contra doenças infecciosas atuais e futuras. É uma meta oportuna. Até 2030, haverá mais adultos com mais de 60 anos do que crianças com menos de 10 anos, de acordo com as Nações Unidas. Além da ameaça atual da covid-19, a gripe representa um risco sério para essa faixa etária: quase 3 de 4 pessoas que morreram de gripe durante a temporada 2018-2019 tinham 65 anos ou mais, de acordo com o CDC.

Aqui estão algumas informações sobre o que os pesquisadores sabem até agora.

As vacinas estimulam o sistema imunológico da mesma maneira que uma infecção real – menos o risco de sintomas graves e mortais – porque contêm fragmentos de micróbios ou patógenos causadores de doenças para o sistema imunológico reconhecer. Um excelente exemplo é a vacina contra a gripe sazonal, feita de pedaços do vírus influenza. Outras vacinas, como a poliomielite, usam versões inativadas ou enfraquecidas de todo o vírus ou bactéria.

“É mais ou menos: você corta e pica o patógeno, vê o que funciona”, diz Cancro.

Uma vacina bem-sucedida ativará duas classes de células imunes: células B e células T. As células B inativam patógenos ou os marcam como mortos, revestindo-os com moléculas em forma de Y chamadas anticorpos. As células T matam as células infectadas e direcionam a atividade do restante do sistema imunológico, incluindo as células B.

Essas células T são alertadas sobre possíveis ameaças por outro jogador imune chamado célula apresentadora de antígeno. Ele envolve pedaços dos patógenos, os mastiga em pedaços e os exibe em sua superfície. As células T próximas respondem a isso dividindo-se rapidamente para aumentar cerca de mil vezes; seu médico pode sentir isso verificando se há gânglios linfáticos inchados no pescoço.

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A maioria das células B e T ativadas morre logo após encontrar um micróbio ou vacina. Mas alguns se tornam células de memória, que podem durar anos ou até décadas e se proteger contra futuras infecções do mesmo tipo. As respostas de memória são a marca registrada de uma vacina bem-sucedida e são especialmente valiosas para aqueles com menor exposição prévia a patógenos: crianças.

Como as respostas imunes mudam com a idade?

Os adultos mais velhos lutam para responder a patógenos aos quais ainda não foram expostos. Um exemplo é a febre amarela, um vírus endêmico da África subsaariana e da América Latina. Estudos mostram que idosos de outras regiões, a maioria dos quais nunca foram expostos ao vírus antes, demoram mais para produzir anticorpos em resposta à vacina contra a febre amarela, e esses anticorpos tendem a ser menos eficazes em interromper o vírus.

Algo semelhante pode acontecer com uma vacina contra o coronavírus, diz o imunologista de Stanford Jörg Goronzy. “Será um daqueles eventos em que vacinamos as pessoas mais velhas por algo que nunca haviam visto antes”.

Provavelmente, existem várias razões para uma resposta imune em declínio com a idade. Uma é que as células B em adultos mais velhos produzem anticorpos menos ajustados. Quando uma célula B é ativada e começa a se dividir, a cada divisão ela modifica levemente – transforma – seus genes produtores de anticorpos. Isso cria uma população de células com versões ligeiramente diferentes do mesmo anticorpo, um pouco como variações musicais de um tema.

Algumas versões de anticorpos se prendem a um patógeno melhor que outras. As células B que produzem as formas mais eficientes recebem sinais das células T vizinhas para continuar se dividindo, enquanto as células restantes morrem. Mas os genes que regulam as mutações nos genes produtores de anticorpos tornam-se menos ativos com a idade, talvez ajudando a explicar as respostas às vezes fracas de anticorpos em adultos mais velhos.

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E, embora os idosos mantenham a memória das células imunológicas, eles também podem lutar para responder a novas versões de um patógeno que mudaram um pouco desde o último encontro da pessoa com ele.

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Os cientistas sabem há muito tempo que, quando confrontados com uma nova cepa de um patógeno, o sistema imunológico responde menos fortemente a ela do que à primeira cepa. Isso acontece porque as células de memória da primeira exposição entram em ação e abafam uma resposta mais personalizada à nova tensão.

“Ainda não entendemos exatamente por que diabos isso é, mas é um fato”, diz Cancro.

Os imunologistas chamam esse fenômeno de pecado antigênico original. O pecado antigênico original dificulta a montagem de respostas eficazes de anticorpos a patógenos que sofrem mutação rápida, como a gripe. A cepa da gripe H1N1, por exemplo, está conosco desde o seu surgimento na pandemia de gripe de 1918 e, durante esse período, adquiriu cerca de 14 novas mutações por ano.

Os idosos também têm menos células T que podem responder a novas infecções ou vacinas. Depois dos 20 anos, paramos de fabricar novas células T e confiamos em manter as células existentes vivas, diz Goronzy, que estuda os efeitos do envelhecimento nas células T. Ele compara essa mudança a uma cidade que perde trabalhadores qualificados.

As células T que sobrevivem se comportam de maneira diferente das da juventude. O trabalho da equipe e colegas de Goronzy mostrou que as células T em adultos mais velhos têm menos probabilidade de ajudar as células B ou se tornarem células de memória de longa duração. Em vez disso, os adultos mais velhos tendem a produzir células T que morrem após breves explosões de atividade – uma parte necessária de qualquer resposta imune, mas não uma que leva a uma proteção duradoura.

Como os pesquisadores estão melhorando as vacinas para idosos?

Uma história de sucesso que os pesquisadores esperam aprender é a Shingrix, uma vacina para o vírus da varicela zoster, que causa varicela e herpes zoster. Shingrix foi aprovado pela Food and Drug Administration em 2017 e é recomendado pelo CDC para adultos com 50 anos ou mais.

Estudos mostram que a vacina é cerca de 90% eficaz na prevenção de herpes zoster entre adultos de 70 a 79 anos e igualmente eficaz para maiores de 80 anos. Um ponto forte da vacina é sua capacidade de aumentar a memória imunológica; os adultos mais velhos vacinados com Shingrix tiveram respostas mais fortes das células T da memória do que os adultos vacinados com Zostavax, uma vacina mais antiga que é apenas cerca de 50% eficaz. Ao contrário de Zostavax, o Shingrix foi projetado para incluir moléculas que estimulam as células apresentadoras de antígenos pelas mesmas vias que ativam essas células quando encontram bactérias.

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“Estamos vendo mais imaginação na maneira como formulamos vacinas”, diz Cancro, “tanto em termos de imitação da aparência de um patógeno quanto em fornecer moléculas que impulsionam as células imunológicas”.

Os pesquisadores também estão procurando identificar vias imunológicas afetadas pela idade e tentando reverter algumas dessas mudanças. Em um estudo de 2018, 264 adultos com 65 anos ou mais foram tratados com drogas experimentais que inibem uma via bioquímica que se torna mais ativa com a idade. Aqueles pré-tratados com os medicamentos tiveram respostas mais fortes aos anticorpos da vacina contra a gripe do que aqueles que receberam a vacina somente – sugerindo que os adultos mais velhos podem se beneficiar de vacinas adaptadas à sua biologia.

Como os idosos podem se proteger melhor contra doenças infecciosas como a gripe?

Uma opção é tomar uma vacina contra a gripe projetada especificamente para adultos mais velhos. O CDC não recomenda especificamente nenhuma versão da vacina contra a gripe, mas duas nos Estados Unidos são oferecidas apenas para pessoas com 65 anos ou mais.

Um deles, Fluzone High Dose, contém quatro vezes a dose de uma vacina contra a gripe padrão. Um estudo de 2014 relatou que, enquanto 1,9% dos adultos mais velhos que receberam a vacina típica contraíram a gripe, apenas 1,4% dos que receberam Fluzone foram infectados. A outra opção, FLUAD, é uma vacina de dose padrão que inclui um ingrediente adicional para aumentar as respostas de anticorpos e células T – uma estratégia semelhante à vacina Shingrix, embora o ingrediente específico seja diferente.

Mesmo uma vacina que não é 100% eficaz pode reduzir o tempo de recuperação e a gravidade dos sintomas.

“Eu recebo minha vacina contra a gripe todo ano”, diz Cancro. “E eu tenho 70 anos.”

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