O coronavírus pode ter se espalhado sem ser detectado por semanas no estado de Washington, que relatou as duas primeiras mortes nos EUA.

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“Isso sugere fortemente que houve transmissão enigmática no estado de Washington nas últimas 6 semanas”, escreveu Bedford. “Acredito que estamos enfrentando um surto já substancial no estado de Washington que não foi detectado até agora devido à definição restrita de casos que exige viagens diretas à China”.

Autoridades de Seattle e King County anunciaram no domingo que mais quatro pessoas testaram positivo para o coronavírus, incluindo a segunda pessoa no estado a morrer pelo vírus. Isso traz o surto em Washington estado para 13 casos. Dos quatro novos casos, os três pacientes sobreviventes têm entre 70 e 90 anos de idade, têm condições de saúde subjacentes e estão em estado crítico, disseram autoridades de saúde. A primeira morte por coronavírus nos Estados Unidos foi anunciado sábado.

Autoridades de saúde do estado de Washington e de todo o país disseram que esperam que os números continuem a subir na sequência da decisão dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças, na semana passada, de ampliar as diretrizes de testes. No fim de semana, novos casos foram relatados em americanos que viajaram recentemente para a Coréia do Sul e Itália, incluindo uma pessoa em Rhode Island, o primeiro caso do estado.

O departamento de saúde do condado de Santa Clara, Califórnia, no coração do Vale do Silício, anunciou três novos casos de coronavírus na noite de domingo, elevando para sete o número total de casos no país. O anúncio deu poucos detalhes sobre os casos. No final do domingo, o escritório do governador da Flórida, Ron DeSantis, anunciou dois casos “presumivelmente positivos” do coronavírus, nos condados de Manatee e Hillsborough, e declarou uma emergência de saúde pública.

Califórnia e Oregon, como Washington, relataram infecções por coronavírus em pessoas que não viajaram para regiões afetadas pelo surto ou tiveram contato com pessoas conhecidas por estarem infectadas. Os Estados Unidos têm dezenas de outras infecções confirmadas, a maioria delas pessoas que estavam entre os passageiros do navio de cruzeiro Diamond Princess.

O cenário internacional continuou a piorar, com picos de casos na Coréia do Sul, Irã e Itália nos últimos dias. Em todo o mundo, quase 90.000 pessoas foram infectadas com o coronavírus e 3.000 morreram.

A pesquisa relatada por Bedford é preliminar e análises posteriores podem alterar a conclusão. Bedford disse que é possível, mas muito improvável, que a semelhança genética das duas amostras de vírus seja uma coincidência e reflita duas introduções distintas do vírus no condado de Snohomish por viajantes infectados, em vez de uma disseminação sustentada de pessoa para pessoa na comunidade.

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O CDC entrou em contato com Bedford e, embora especialistas da agência observem que sua hipótese tem validade, os cientistas precisam de mais dados, de acordo com um funcionário do Departamento de Saúde e Serviços Humanos, que falou sob condição de anonimato para falar abertamente. “Está longe de ser definitivo”, disse o funcionário. A cepa específica encontrada nessas duas amostras é generalizada na China e em outros lugares. É possível que outra pessoa tenha introduzido o vírus na comunidade “que não captamos”, disse o funcionário.

Mas essa pesquisa pode ser uma evidência de que o vírus altamente contagioso evitou esforços para contê-lo por meio de proibições de viagens, quarentenas e outras intervenções. O vírus pode estar se espalhando em partes do estado de Washington entre pessoas que não perceberam que estavam infectadas por ele – eles podem ter pensado que estavam resfriados ou gripados.

No sábado, oficiais de saúde do estado e do condado de King relataram um possível surto de coronavírus no Life Care Center, em Kirkland, Washington, uma instalação residencial de longo prazo onde mais de 50 moradores e funcionários estão supostamente doentes com sintomas associados ao novo vírus. Pelo menos dois dos seis casos confirmados de King County estão conectados ao centro de assistência à vida: um profissional de saúde com 40 anos e um residente com 70 anos.

Um comunicado divulgado pela casa de repouso disse que os residentes normalmente apresentam sintomas de gripes e resfriados nesta época do ano e que eles podem ser enviados para um hospital para testes secretos de 19 anos. “Todas as visitas de familiares, voluntários ou fornecedores às instalações não são permitidas”, afirmou o comunicado.

Se o número de casos confirmados aumentar drasticamente nos próximos dias, isso poderá refletir esforços de detecção expandidos, em vez de um aumento repentino na taxa em que o vírus está se espalhando.

“Quando começamos a testar de maneira mais ampla esta semana, temos quase certeza de que há transmissão da comunidade há um tempo em muitos lugares”, disse Andy Pavia, chefe da Divisão de Doenças Infecciosas Pediátricas do sistema de saúde da Universidade de Utah. Ele chamou a pesquisa do estado de Washington sobre a genética do vírus de “muito importante”.

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Até alguns dias atrás, o CDC tinha critérios específicos e restritos para quem deveria ser testado para uma possível infecção por coronavírus – e a maioria dos testes tinha que ser enviada para Atlanta por causa de testes defeituosos enviados para laboratórios estaduais. O foco estava nas pessoas que estiveram na China ou entraram em contato com alguém que viajou para lá. Como resultado, pessoas com infecções respiratórias e febres não estavam sendo amplamente testadas quanto ao coronavírus. Na semana passada, o CDC alterou os critérios para expandir os testes.

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Os médicos sempre têm o poder de solicitar exames, afirmou o CDC. Um alto funcionário do CDC disse na semana passada que nenhum pedido de teste foi recusado.

Mesmo assim, uma mulher de 56 anos em Chevy Chase, Maryland, que voltou recentemente do norte da Itália, onde o vírus se espalhou dramaticamente, e que sofre de tosse e sintomas de gripe há 10 dias, disse ao Washington Post que ela não pôde fazer o teste de coronavírus em um hospital porque não estava hospitalizada ou gravemente doente.

“É quase impossível fazer um maldito teste”, disse ela. A mulher, consultora que falou sob condição de anonimato por medo de assédio online, disse que normalmente viaja de Metro para o centro de Washington para trabalhar, mas se auto-coloca em quarentena desde que voltou da Itália. Se ela não tivesse escolhido, ela disse: “Eu poderia estar passando isso por todo o DC”.

Um homem de 30 anos que voou do Japão atingido pelo vírus para o aeroporto de Newark na terça-feira disse ter entrado no departamento de emergência da NYU Langone em Cobble Hill, Brooklyn, com febre e tosse a 102 graus. Mas como ele não atendeu aos critérios estabelecidos naquele momento pelo CDC – ele não apresentava dores no peito ou falta de ar – ele não foi testado para a covid-19.

O homem, que falou sob condição de anonimato, porque não queria se associar ao surto, disse ao Washington Post que ficaria em quarentena em seu apartamento no Brooklyn pelas próximas duas semanas.

“Meu processo de pensamento foi: o que quer que eu tenha, agora está começando a piorar, então é melhor eu ir ao hospital.” Ele escreveu sobre sua experiência no site de mídia social Reddit.

Depois que ele chegou ao hospital, ele foi testado para detectar cepas de gripe e dezenas de outros micróbios, todos com resultados negativos. Uma radiografia de tórax também retornou negativa. Na quinta-feira, ele foi informado de que o CDC não havia aprovado seu caso para testes porque seus sintomas eram muito leves.

Ele estava compartilhando sua história porque “queria que as pessoas percebessem que provavelmente há mais pessoas como eu”. Seu voo do Japão para Newark na terça-feira estava cheio, disse ele.

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“Em nenhum momento estou dizendo ‘tenho coronavírus’. Estou apenas dizendo que tenho sintomas semelhantes e ninguém está me testando”, disse ele.

“Todas as instalações de saúde da NYU Langone seguem as diretrizes de teste e os protocolos de prevenção de infecções emitidos pelo CDC e pelos departamentos de saúde estaduais e municipais”, disse Lisa Greiner, porta-voz da NYU Langone, em comunicado. “Como a situação relativa ao COVID-19 permanece fluida, estamos alinhando continuamente nossos protocolos de testes para garantir a segurança e o bem-estar de nossos pacientes e funcionários”.

Este fim de semana marcou um claro ponto de virada na crise do coronavírus nos Estados Unidos, com a primeira morte relatada e casos adicionais de disseminação na comunidade. Na tarde de domingo, o CDC listou nove casos nos Estados Unidos de propagação pessoa a pessoa.

Embora a Organização Mundial da Saúde tenha se recusado a descrever a covid-19 como pandemia, ela se espalhou para todos os continentes, exceto a Antártica, e há um amplo consenso entre especialistas em doenças infecciosas de que uma fração significativa da população humana poderá se expor a ela no próximo ano ou dois.

O vice-presidente Pence, no domingo, ofereceu garantias de que o governo lida com a crise e que a ameaça para a maioria dos americanos é baixa. Ele disse que o governo Trump está liderando uma resposta agressiva de todo o governo ao coronavírus e apontou a ordem do presidente de restringir as viagens da China como chave para manter os americanos seguros.

“Acho que tudo isso reflete o fato de que, no início desta crise, em janeiro, o presidente tomou a medida sem precedentes de suspender todas as viagens da China e estabelecer um efeito de quarentena”, disse Pence no “Estado da União” da CNN.

No mesmo programa, o ex-vice-presidente Joe Biden criticou a resposta do governo até agora, dizendo que deveria haver mais equipamentos de proteção e kits de teste disponíveis mais cedo. “Nós sabiamos que isso estava chegando. Já em janeiro. Eles nem começaram a preparar os kits de teste. Isso é algo que é fundamental “, disse ele.

O secretário do HHS, Alex Azar, se recusou a comentar quantos casos os Estados Unidos podem estar enfrentando. “Não podemos fazer previsões de quantos casos teremos, mas teremos mais e teremos mais casos na comunidade”, disse ele no “Face the Nation” da CBS. “É simplesmente uma questão de matemática”.

Carolyn Y. Johnson, Alex Horton, Meryl Kornfield e Tory Newmyer contribuíram para este relatório.

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