O coronavírus está quase se tornando uma pandemia, alerta a OMS

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Existem surtos. Existem epidemias. E há pandemias, onde epidemias se tornam desenfreadas em vários países e continentes simultaneamente. O novo coronavírus que causa a doença chamada covid-19 está prestes a atingir esse terceiro estágio de agitação do globo.

Em meio a um aumento alarmante de casos sem ligação clara à China, especialistas em doenças infecciosas acreditam que a doença semelhante à gripe pode em breve ser impossível conter. A Organização Mundial de Saúde não declarou a pandemia de 19 uma pandemia, e os efeitos mais devastadores, incluindo mais de 2.400 mortes, ainda estão na China. Mas o idioma que vem da sede da organização em Genebra se tornou mais ameaçador nos últimos dias, à medida que o desafio da contenção se torna mais assustador.

“A janela de oportunidade ainda está lá, mas a janela de oportunidade está se estreitando”, disse o diretor geral da OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, na sexta-feira. “Precisamos agir rapidamente antes que feche completamente.”

No início de qualquer surto de doença, os especialistas em saúde pública rastreiam minuciosamente os contatos de todas as pessoas que ficam doentes. Os especialistas constroem uma árvore genealógica de uma possível doença, com galhos que incluem qualquer pessoa que possa ter apertado a mão ou sido espirrada por uma pessoa infectada. Porém, com infecções confirmadas se aproximando de 80.000 pessoas, rastrear contatos caso a caso em breve poderá ser impraticável.

Se o coronavírus se tornar uma verdadeira pandemia, uma grande proporção da população humana – um terço, meio e dois terços – pode ficar infectado, embora isso não signifique necessariamente que tudo ficará doente. A palavra “pandemia” evoca medo, mas descreve como um surto pode ser generalizado, e não sua mortalidade.

“Se atravessássemos o mundo inteiro e tivéssemos uma bola mágica e pudéssemos detectar todos que eram positivos, veríamos isso em muitos países”, disse Michael Mina, especialista em doenças infecciosas da Harvard T.H. Escola de Saúde Pública Chan. “Nunca fica claro até que esteja acontecendo.

Especialistas suspeitam que o vírus esteja se espalhando furtivamente.

“Acho que devemos assumir que esse vírus logo se espalhará pelas comunidades daqui, se já não estiver, e apesar das ações agressivas, deveríamos estar envidando mais esforços para mitigar os impactos”, disse Jennifer Nuzzo, epidemiologista e estudioso sênior do Johns Hopkins Center for Health Security. “Isso significa proteger as pessoas com maior probabilidade de desenvolver doenças graves e morrer”.

A contagem na Itália saltou para 58 casos em poucos dias, por exemplo, concentrada na próspera região da Lombardia e no vizinho Veneto. Um homem de 78 anos na sexta-feira se tornou a primeira morte por coronavírus no país e, no sábado, uma mulher de 77 anos foi encontrada morta em sua casa, depois de ter testado positivo para o vírus. Mas as autoridades disseram que a mulher tem outros problemas de saúde e não está claro se ela morreu do vírus.

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O presidente regional do Veneto, Luca Zaia, disse que está se tornando mais difícil rastrear o salto do vírus de um lugar para outro.

“Isso mostra que ter outros casos de contágio é absolutamente possível”, disse Zaia.

A contenção do vírus seria mais fácil se as pessoas contagiosas fossem obviamente assim, como foi o caso da síndrome respiratória aguda grave, ou SARS, que iniciou um surto que se queimou em 2003. Mas o novo vírus parece se espalhar entre as pessoas que nem sempre são visivelmente doentes. De fato, a maioria dos casos de covid-19 tem sido leve. Motoristas de táxi e pessoas em reuniões de negócios espalharam o vírus, e entre os mais de 600 passageiros do navio Diamond Princess que deram positivo, cerca de metade não apresentava sintomas óbvios.

Relatos de que alguns pacientes estão adoecendo muito tempo depois de serem expostos também levantam dúvidas sobre se o período de incubação do vírus é superior a 14 dias, potencialmente lançando dúvidas sobre os critérios atuais de quarentena.

Um novo estudo de uma equipe internacional de pesquisadores, publicado em um site de pré-impressão médica na segunda-feira, estima que dois terços das infecções por coronavírus em Wuhan, China, antes da imposição de restrições de viagem em 23 de janeiro, foram transmitidas por pessoas que não foram documentadas como infectado. Um relatório do New England Journal of Medicine na semana passada sugeriu que a doença atinge o pico de infecciosidade logo depois que as pessoas começam a sentir-se doentes, espalhando-se da maneira da gripe. Um estudo publicado no JAMA na sexta-feira registrou o caso de uma mulher de 20 anos de idade, Wuhan, que infectou cinco parentes, mesmo que ela nunca tenha mostrado sinais de doença.

“O que descobrimos é que esse vírus será muito difícil de conter”, disse Jeffrey Shaman, pesquisador de doenças infecciosas da Columbia University e co-autor do estudo publicado na segunda-feira. “Pessoalmente, acho que não podemos fazê-lo.”

O epidemiologista de Harvard Marc Lipsitch estima que 40 a 70% da população humana poderia ser potencialmente infectada pelo vírus se ele se tornar uma pandemia. Nem todas essas pessoas ficariam doentes, observou ele. A taxa de mortalidade estimada atribuída à covid-19 aproximadamente 2 em 100 infecções confirmadastambém pode cair com o tempo, à medida que os pesquisadores entendem melhor a extensão da propagação do vírus.

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O novo coronavírus pode ser particularmente adequado para a transmissão furtiva da comunidade, já que seus sintomas podem ser indistinguíveis dos de um resfriado ou gripe, e as capacidades de teste ainda estão sendo ampliadas.

Especialistas estimam que leva cerca de uma semana para o número de infecções em uma determinada comunidade dobrar. Com base nisso, provavelmente levaria várias semanas para que um novo grupo de infecções fosse detectado por um departamento de saúde local, disse Trevor Bedford, biólogo computacional do Fred Hutchinson Cancer Research Center, em Seattle. Em meados de março, ele calculou, as autoridades deveriam saber se existe transmissão pela comunidade e uma verdadeira pandemia.

O vírus infectou pessoas em todas as províncias da China e está se espalhando em comunidades em Cingapura, Coréia do Sul, Tailândia, Vietnã, Hong Kong e Japão, de acordo com Nancy Messonnier, uma autoridade dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA.

“Quero deixar claro que ainda não estamos vendo a comunidade se espalhar aqui nos Estados Unidos”, disse ela na sexta-feira. “Mas é muito possível, e até provável, que isso possa eventualmente acontecer”.

Até agora, os Estados Unidos têm 35 casos, cerca da metade deles repatriados do navio Diamond Princess, onde o vírus se espalhou amplamente enquanto o navio estava em quarentena em Yokohama, no Japão. Os evacuados americanos adicionais foram positivos nos testes realizados pelos japoneses, mas as autoridades dos EUA não os contarão até confirmarem as descobertas.

“É impossível prever neste momento se o surto atual progredirá para uma verdadeira pandemia”, disse Anthony Fauci, diretor do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas e membro da força-tarefa dos coronavírus dos EUA. “Se um grande número de países não tiver êxito na prevenção de transmissões sustentadas de várias gerações, poderemos testemunhar a próxima pandemia.”

Uma pandemia é uma linha na areia, e todo especialista tem uma definição ligeiramente diferente para quando um surto a atravessa. Geralmente, isso significa que existem linhas de infecção auto-sustentáveis ​​em vários países e continentes – onde a árvore genealógica de possíveis a doença começa a abranger toda a população.

Alguns especialistas continuam otimistas de que isso não aconteça, em parte porque o governo chinês impôs medidas extremas para manter as pessoas isoladas em suas casas. Embora o número acumulado de casos continue subindo, a taxa de aumento aparentemente diminuiu. Mudanças na maneira como os chineses estão rastreando os casos impediram os esforços de especialistas externos para entender os números.

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“Eu não quero ser complacente. Não quero dizer que estamos fora de perigo ”, disse Ian Lipkin, epidemiologista da Universidade de Columbia, que viajou recentemente para a China para ajudar na resposta à epidemia e que se isolou por duas semanas após retornar. “Mas acho que não estamos tão apavorantes quanto poderíamos, e é porque todos estão se unindo internacionalmente”.

A OMS pode hesitar em declarar uma pandemia, pois o rótulo traz conseqüências políticas e econômicas significativas. Quando a OMS declarou uma pandemia da gripe H1N1 em 2009, a decisão foi posteriormente criticada por alguns países, que sentiram que a decisão causava medo desnecessário e respostas excessivamente agressivas. A declaração, por exemplo, levou muitos países a gastar grandes quantias em vacinas, mesmo que a cepa de influenza H1N1 tenha se mostrado relativamente leve.

A letalidade do novo coronavírus permanece difícil de estimar. Mas em todo o planeta, muitos sistemas de saúde estão se preparando para uma emergência de pandemia. Isso inclui fazer planos para o tratamento de pessoas suspeitas de ter a doença e para proteger os profissionais de saúde.

Na China, a morte de Li Wenliang, o médico que também denunciou o novo vírus, ressaltou o risco para quem está na linha de frente. Mais de 3.000 profissionais de saúde foram infectados, de acordo com um relatório das autoridades de saúde pública chinesas.

Um importante sistema de saúde de Boston estabeleceu operações de emergência no final de janeiro – tratando a ameaça como um incêndio no prédio ou o atentado à Maratona de Boston. No Centro Médico da Universidade de Minnesota, uma equipe “scrum” foi ativada no início de fevereiro para se concentrar na preparação do sistema de saúde para possíveis pacientes.

Especialistas em saúde pública estão elaborando estratégias sobre como conservar os respiradores N95, máscaras especializadas com oferta limitada em meio à crescente demanda. Eles estão até pensando em detalhes aparentemente pequenos, como garantir que os pacientes não causem novas infecções se usarem uma tela de toque para fazer check-in.

“Temos que estar prontos”, disse Paul Biddinger, chefe da divisão de preparação para emergências do Hospital Geral de Massachusetts, em Boston. “Extrapolar alguns dos números que vimos sobre o impacto no sistema de saúde na China, significa que teremos que acelerar rapidamente”.

Min Joo Kim em Seul, Amanda Coletta em Washington e Chico Harlan e Stefano Pitrelli em Roma contribuíram para este relatório.

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