O coronavírus está arruinando nosso sono e pode colocar nossa saúde em perigo

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“A falta de sono está me deixando louca”, disse Tibebu, 36, redatora técnica que mora em Takoma Park, Maryland, onde na maioria das noites seus olhos se abrem por volta das 2 da manhã e ela começa a ficar obcecada com tudo, desde o lúgubre A resposta dos EUA à pandemia ao lamentável estado de sua vida amorosa.

Como se o novo coronavírus ainda não tivesse causado uma grande devastação no mundo, médicos e pesquisadores estão vendo sinais de que está causando danos profundos ao sono das pessoas. “Coronasomnia”, como alguns especialistas agora chamam, pode provar ter profundas ramificações na saúde pública – criando uma nova população maciça de insones crônicos que lutam com declínios na produtividade, fusíveis mais curtos e maiores riscos de hipertensão, depressão e outros problemas de saúde.

É fácil ver por que as pessoas não conseguem dormir, dizem os especialistas. A pandemia aumentou o estresse e perturbou as rotinas.

As contas bancárias estão tensas e as crianças estão em casa. Dias carecem de ritmo e interação social. O quarto, que os especialistas em sono dizem que deveria ser um santuário sem eletrônicos, agora também serve para muitos como um escritório improvisado. As notícias são emocionantes, ruins e quebram o tempo todo em uma luz azul que desencoraja o sono. O futuro é incerto, o fim da crise indiscernível.

“Pacientes que costumavam ter insônia, pacientes que costumavam ter dificuldade em adormecer por causa da ansiedade, estão tendo mais problemas. Pacientes que estavam tendo pesadelos têm mais pesadelos ”, disse Alon Avidan, neurologista que dirige o Centro de Distúrbios do Sono da UCLA. “Com covid-19, reconhecemos que agora existe uma epidemia de problemas de sono”.

Mesmo antes do vírus, a falta de sono era uma crise latente de saúde pública associada a um conjunto de doenças. Aproximadamente 10 a 15 por cento das pessoas em todo o mundo sofrem de insônia crônica, a luta para adormecer ou permanecer dormindo pelo menos três noites por semana durante três meses ou mais. Crises como desastres naturais ou ataques terroristas são conhecidas por causar insônia em curto prazo. Mas os especialistas dizem que o impacto global sem precedentes da pandemia e sua natureza prolongada ameaçam expandir a taxa de insônia crônica, que é muito mais difícil de tratar.

“A insônia não é um problema benigno. … O impacto da insônia na qualidade de vida é enorme ”, disse Charles M. Morin, diretor do Centro de Pesquisa do Sono da Université Laval em Quebec, que convocou campanhas em grande escala sobre o valor do sono para conter o coronavírus -uma crise de sono. “Ouvimos muito sobre a importância dos exercícios e de uma boa alimentação, mas o sono é o terceiro pilar da saúde sustentável.”

Morin está liderando um projeto de 15 países para medir o impacto da pandemia no sono, mas já há evidências de uma ampla deterioração. As prescrições de medicamentos para dormir aumentaram 15% entre meados de fevereiro e meados de março nos Estados Unidos, de acordo com a Express Scripts, uma importante gestora de benefícios farmacêuticos. No Centro de Distúrbios do Sono da UCLA, o número de pacientes que reclamam de insônia aumentou de 20 a 30 por cento, e mais deles são crianças.

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Estudos baseados na web na China, França e Itália encontraram insônia ou sono insatisfatório em cerca de 20% dos entrevistados, especialmente durante paralisações relacionadas à pandemia – que, escreveram pesquisadores italianos, pareciam fazer as pessoas perderem a noção de dias, semanas e do próprio tempo. Na Grécia, os pesquisadores relataram que mais de 37% das 2.427 pessoas entrevistadas em abril tiveram insônia.

Embora essas pesquisas não sejam metodologicamente robustas, elas fornecem “um sinal importante, especialmente quando é consistente entre os países”, disse Orfeu M. Buxton, pesquisador do sono da Universidade Estadual da Pensilvânia, que disse que é importante ver a ansiedade e os problemas de sono apropriados em um momento como este.

“Desenvolvemos esses mecanismos cerebrais para nos ajudar a reagir a ameaças literalmente existenciais, e eles estão se acumulando agora, especialmente para os menos favorecidos”, disse Buxton. “As circunstâncias são tais que o sono é uma sentinela, um sinal de que as coisas estão realmente erradas em nosso país e no mundo.”

‘Eu não posso continuar vivendo assim’

A palavra que Buxton usa para descrever a confluência sem precedentes de fatores de estresse é pavor. O medo do futuro é frequentemente imaginado, disse ele, mas não agora. “Este é um pavor que é real”, disse ele.

É também a palavra que Cheryl Ann Schmidt usa para designar a sensação pesada de um nó que atinge seu plexo solar toda vez que ela se deita à noite, e mesmo quando tenta tirar uma soneca.

“Tenho uma sensação de pavor, como se não fosse acordar, como se algo estivesse muito errado no mundo”, disse Schmidt, 65, que mora em East Lansing, Michigan.

Os problemas do sono de Schmidt começaram quando ela foi mandada para casa depois de seu trabalho como diretora de reciclagem em uma empresa de isopor, em abril. Eles só pioraram há um mês, quando ela foi despedida. Por duas semanas aterrorizantes antes do início do Medicare, ela não teve seguro de saúde e não saiu de casa por medo de ferimentos ou doença.

Agora, disse Schmidt, ela fica acordada preocupada com as finanças e planos de aposentadoria perdidos, depois se punindo por autopiedade quando outras pessoas estão morrendo de covid-19, a doença causada pelo coronavírus. Na maioria das noites, ela espera no escuro até ouvir o barulho do jornal bater em sua porta por volta das 4h30. É quando ela se dá permissão para se levantar e ler sobre as últimas crises do país em sua mesa de jantar.

“Às vezes, passa pela minha cabeça o pensamento de que talvez pegar esse vírus seja realmente inevitável, que eu deveria apenas me infectar e acabar com isso. E se eu morrer, eu morro ”, disse Schmidt. “Não é que eu realmente deseje morrer, mas no meio da noite, penso comigo mesmo, não posso continuar vivendo assim.”

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O coquetel incomum e tóxico de estresses da era pandêmica que degradam o sono é tão forte que o médico Abhinav Singh, diretor do Indiana Sleep Center, cunhou um mnemônico para explicá-lo: “FED UP”. As letras representam estresse financeiro, estresse emocional, distância dos outros, imprevisibilidade e preocupações pessoais e profissionais.

Quando as paralisações foram impostas em março – liberando as pessoas de deslocamentos e corridas para o ponto do ônibus escolar – alguns de seus pacientes começaram a dormir melhor. Meses depois, eles procuram ajuda, assim como ex-pacientes e muitos novos.

“A imprevisibilidade de quando isso vai acabar está começando a pesar nas pessoas”, disse Singh.

Sem fim à vista

Os médicos do sono estão observando atrasos crescentes nas horas de dormir e acordar. Avidan, da UCLA, disse que alguns de seus pacientes estão “morando em LA, mas estão no fuso horário de Honolulu”. Isso perturba os ritmos circadianos que regulam os ciclos do sono, particularmente por privar as pessoas da exposição à luz natural no início da manhã, disse Avidan. E é exacerbado pela luz artificial das telas – causas de distúrbios do sono pré-pandêmicos e a maneira como muitos agora se conectam a reuniões de trabalho, happy hours, entretenimento e notícias.

Os ritmos circadianos também são afetados pelas rotinas diárias – e a falta delas, hoje em dia – como os horários das refeições, andar de metrô ou ir às aulas de ioga.

“As pistas sociais também são pistas circadianas”, disse Singh. E eles foram arrancados.

Carliss Chatman, professor associado de direito na Washington and Lee University, esperava ter o melhor sono de sua vida assim que a escola fechasse. Seu sono nunca foi excelente, mas ela imaginou que voltaria aos seus hábitos normais de verão – trabalhar em casa e dormir uma noite curta e uma soneca prolongada à tarde.

Antes da pandemia, no entanto, quem se autodescreve como extrovertido agora percebe que trabalhar em casa significava escrever em cafeterias ou bibliotecas que agora estão fechadas e almoçar com amigos. Agora, isso acontece em um escritório no andar de cima da casa dela, onde não há ninguém para cumprimentar.

Chatman, 41, eliminou seus triplo Americanos, limitou o álcool e o açúcar, pendurou cortinas blackout e manteve os exercícios. Mesmo assim, ela acha impossível tirar uma soneca. Ela fica com tardes lentas e cerca de quatro horas de sono agitado à noite, grande parte do tempo gasto ruminando sobre o que aconteceria se ela obtivesse o cobiçado-19.

“Eu me vejo planejando muito a contingência”, disse Chatman. “O que acontecerá com a classe se eu não puder ensiná-la?”

Para Karthik Kumar, advogado da região de Washington, “uma mudança mudou” em maio, ao perceber que a incerteza não tinha fim. Seu sono agora é pontuado por sonhos apocalípticos: ele está preso em um bunker, contando metodicamente quantas rações de comida lhe restam, ou vagando por uma cidade abandonada enquanto a sociedade desmorona ao seu redor.

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Sonhos dramáticos são consequência da ansiedade elevada, de acordo com médicos que observaram um aumento no número de pacientes relatando pesadelos, terrores noturnos e sonambulismo. Sonhos vívidos também podem resultar de dormir mais ou mais tarde pela manhã, quando o sono é particularmente rico em sonhos – mas não necessariamente repousante.

“A única coisa comum em meus sonhos é que as coisas estão desmoronando rapidamente e estou tentando sobreviver”, disse Kumar. “Eu acordo com a sensação de ter passado a noite sendo perseguido por um urso.”

Santuário na floresta

O aumento dos medicamentos prescritos, pelo menos no início da pandemia, não é surpreendente, dizem os especialistas. Muitas pessoas procuram médicos de cuidados primários para problemas de sono, e os comprimidos que prescrevem podem ser eficazes e seguros a curto prazo. Mas eles não são recomendados para insônia crônica.

Há um reconhecimento crescente na área médica de que o melhor tratamento é a terapia cognitivo-comportamental para a insônia, disse Norah Simpson, psicóloga clínica do Programa de Insônia e Saúde do Sono da Universidade de Stanford, que oferece tratamentos não medicamentosos. Mas poucos terapeutas são treinados nisso, e o seguro nem sempre cobre isso. Médicos especializados em sono também são escassos.

A boa notícia, disse Simpson, é que a terapia pode ser administrada virtualmente, e esses serviços se expandiram durante a pandemia. Mas isso requer uma conexão com a Internet, uma consciência das opções de tratamento e um médico disponível – uma combinação fora do alcance de muitas pessoas.

Mesmo sem ajuda profissional, as pessoas podem tomar medidas para melhorar seu sono, dizem os especialistas. Abster-se de aparelhos eletrônicos por pelo menos uma hora antes de dormir, ficar exposto à luz por volta das 8h e arranjar tempo para dormir à noite são essenciais.

Muitos especialistas aconselham priorizar exercícios e tempo para a família, e fazer uma dieta mediática ou jejuar. A principal recomendação de Simpson: repense seu consumo de notícias.

“Quando estamos lidando com notícias que podem ser estressantes ou preocupantes nas últimas duas horas antes de dormir, isso pode realmente ter um impacto negativo no sono”, disse Simpson.

Tibebu, o redator técnico de Maryland, disse que a terapia online para ansiedade ajudou um pouco. O mesmo aconteceu com o foco no autocuidado – comer bem, comprar flores para si mesma.

Mas, no final, o que deu a ela mais alívio durante um período de insônia particularmente enlouquecedor no mês passado foi agarrar sua barraca individual e fugir para um parque estadual.

Lá, abaixo de estrelas cintilantes, cercada pelo zumbido das cigarras e um fogo crepitante, ela teve sua primeira noite inteira de sono em meses.

Desde então, quase todos os fins de semana, ela tem dormido ao ar livre, voltando para seu condomínio na noite de domingo se sentindo restaurada o suficiente para suportar mais uma semana de insônia pandêmica em casa.

“Essa é a única maneira que consegui sobreviver no mês passado”, disse ela.

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