‘Me diga o que fazer! Por favor! ‘: Até especialistas enfrentam incógnitas por coronavírus

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Nesta pandemia, estamos nadando em estatísticas, tendências, modelos, projeções, taxas de infecção, número de mortos. Nosek tem experiência profissional na interpretação de dados, mas até ele está lutando para entender os números.

“O que é loucura, estamos em três meses e ainda não conseguimos calibrar nosso gerenciamento de riscos. É uma bagunça “, disse Nosek, que administra o Center for Open Science, que defende a transparência na pesquisa. “Me diga o que fazer! Por favor!”

Os cientistas ainda estão tentando entender o vírus que eles chamam de SARS-CoV-2, que causa a doença covid-19. As perguntas básicas não são totalmente respondidas: Quão mortal é esse vírus? Quão contagioso? Existem cepas diferentes com resultados clínicos diferentes? Por que o SARS-CoV-2 cria uma doença devastadora em algumas pessoas, deixando outras sem sintomas ou mesmo conhecimento de que foram infectadas?

Com as ordens de permanência em casa expirando e as empresas reabrindo, todos os dados científicos estão sendo analisados ​​novamente. Mas os números geralmente são ambíguos, com grandes margens de erro. E como essa ainda é uma fase inicial da pandemia, as descobertas científicas precisam ser apresentadas em linguagem provisória, provisória e às vezes mole, enfeitada com advertências e limitações admitidas.

Os especialistas evitam previsões e oferecem “cenários”. Por exemplo, na semana passada, os Centros de Controle e Prevenção de Doenças publicaram um documento intitulado Cenários de Planejamento Pandêmico COVID-19 que oferecia orientação a funcionários da saúde pública. O documento forneceu uma ampla gama de estimativas numéricas para a contagiosidade e letalidade da covid-19. A orientação foi apresentada com um preâmbulo de advertência: “Informações sobre [covid-19’s] as características biológicas e epidemiológicas permanecem limitadas e a incerteza permanece em torno de quase todos os valores dos parâmetros “.

O CDC acrescentou que os números apresentados são “não” – a palavra está em negrito para enfatizar – “previsões dos efeitos esperados do COVID-19”.

Com a ciência difusa, as pessoas são forçadas a fazer seus próprios cálculos e estimativas e descobrir o que é seguro e o que não é. Eles têm que decidir se vão a serviços religiosos, ou vão à praia ou fazem uma viagem de verão.

Um dos problemas fundamentais é que o vírus é furtivo, com um atraso de cerca de seis dias em média entre infecção e sintomas. Uma pessoa doente pode demorar para fazer o teste ou ir ao hospital. Os números oficiais da covid-19 geralmente ficam para trás da realidade local. À espreita, existe uma possível segunda onda de infecção, e o perigo é que a onda seja detectada apenas quando estiver prestes a atingir o pico.

Mesmo um olho treinado pode ter problemas para colocar a pandemia em foco e saber o que fazer.

“Eu gostaria de ter alguma confiança em qualquer um dos prognósticos”, disse Nosek.

Os fatos inescapáveis

O ecossistema de mídia ideologicamente divisivo não ajuda em uma crise como essa. A desconfiança dos números e das instituições que dependem de conhecimentos profissionais é generalizada. A ciência foi arrastada para a política partidária e as guerras culturais, e interesses especiais escolhem os dados para avançar seus argumentos.

Alguns críticos das ordens de permanência em casa declararam que os números eram falsos ou exagerados pelos cientistas ou pela mídia. Há multidões que concordam com a teoria de que a pandemia é fundamentalmente uma farsa projetada para prejudicar as perspectivas de reeleição do presidente Trump.

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Mas o aumento nas mortes nas últimas semanas não é uma miragem e não pode ser atribuído a erros de diagnóstico. O CDC rastreia “excesso de mortes” por qualquer causa. A agência divulgou na quarta-feira sua última estimativa: 84.891 a 113.138 mortes em excesso nos Estados Unidos desde 1º de fevereiro. A agência observou que os dados de mortalidade das últimas semanas permanecem incompletos.

Esse número de mortes não especifica o excesso de mortes como mortes secretas de 19. Os números podem incluir um número significativo de pessoas que não foram a um hospital ou procuraram outra forma de atendimento por medo de pegar o vírus. Também não ocorre a diminuição das mortes no trânsito ou outras causas de morte que podem ser afetadas pelo desligamento.

O que a estimativa do CDC faz é confirmar a escala da crise nacional. O fato inevitável é que cerca de 100.000 mortes adicionais ocorreram nos Estados Unidos em questão de semanas, e o fizeram apesar da adoção maciça em toda a sociedade de distanciamento social e outras medidas preventivas. Sem essa ação de emergência e resposta pública, o número de mortos certamente teria sido muito maior.

A questão da verdadeira letalidade do vírus continua sendo objeto de controvérsia. Quando o CDC divulgou suas orientações na semana passada, estimou que 0,2 a 1% das pessoas infectadas e sintomáticas morrerão. A agência ofereceu uma “melhor estimativa atual” de 0,4%. A agência também deu uma melhor estimativa de que 35% das pessoas infectadas nunca desenvolvem sintomas. Esses números, quando reunidos, produziriam uma “taxa de mortalidade por infecção” de 0,26, que é menor do que muitas das estimativas produzidas por cientistas e modeladores até o momento.

Se a gravidade da covid-19 tiver sido superestimada significativamente, e pesquisas adicionais confirmarem isso, os críticos do desligamento nacional citarão isso como evidência de que o país reagiu exageradamente a um vírus que não é muito pior que a gripe sazonal.

A brutalidade do vírus enfraquece um argumento puramente estatístico. Os jovens geralmente são poupados de doenças graves, mas entre pessoas em idade avançada, essa é uma doença que pode atacar uma pessoa vigorosa de maneira rápida e cruel, muitas vezes levando a uma morte isolada com membros da família incapazes de ficar ao lado da cama. E dezenas de milhões de pessoas nos Estados Unidos estão em risco elevado devido a condições subjacentes crônicas, como diabetes e hipertensão. Essas pessoas não se importam tanto com médias estatísticas quanto com seu nível de risco pessoal.

Até as baixas estimativas devem ser vistas no contexto de uma população que, no início deste ano, era completamente suscetível a esse vírus altamente contagioso. As taxas de mortalidade flutuam ao longo do tempo e de um lugar para outro e dependem de muitas variáveis, incluindo dados demográficos e acesso a cuidados de saúde. Mas se a “melhor estimativa” do CDC estiver correta e permanecer constante, e metade das pessoas nos Estados Unidos for infectada nos próximos dois anos sem a introdução de um tratamento medicamentoso ou vacina comprovados, isso resultaria em cerca de 426.000 mortes.

A letalidade do vírus tem sido difícil de estimar devido à falta de testes e à escassez de dados sólidos sobre quantas pessoas foram infectadas. Esses dados agora estão chegando, no entanto, incluindo um relatório de pesquisadores da Universidade do Sul da Califórnia e do departamento de saúde do condado de Los Angeles, publicado no JAMA, que descreveu uma pesquisa com os residentes do condado de Los Angeles que foram testados quanto a anticorpos para o vírus. Os autores estimaram que cerca de 4% da população havia sido infectada em 10 e 11 de abril.

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Embora o relatório não ofereça uma taxa de mortalidade por infecção, o principal autor Neeraj Sood, professor de política de saúde da USC, disse que provavelmente seria de 0,13% para as pessoas fora dos lares e 0,26% – idêntico à melhor estimativa do CDC – quando as pessoas em lares de idosos foram incluídos.

Ninguém na pesquisa mora em um lar de idosos. Todos os voluntários testados eram “indivíduos da comunidade”, disse ele.

“Dependendo de como você faz as suposições, é possível obter respostas diferentes para a taxa de mortalidade das infecções”, disse ele.

O relatório publicado, de acordo com as normas científicas, reconhece que “tem limitações” e declara: “É provável que haja um viés de seleção. A prevalência estimada pode ser enviesada devido à falta de resposta ou a probabilidade de participação de pessoas sintomáticas. As estimativas de prevalência podem mudar com novas informações sobre a precisão dos kits de teste usados. Além disso, o estudo foi limitado a 1 município. ”

‘Projeções não são previsões’

A pandemia lançou uma luz brilhante sobre a epidemiologia e os modelos de computador que desempenharam um papel fundamental em estimular as paralisações em massa em março. Alguns críticos dos modelos os chamaram de defeituosos e incorretos. Um alvo favorito dos sites de notícias da direita tem sido um modelo do Imperial College que, no final de março, disse que 2,2 milhões de pessoas nos Estados Unidos poderiam morrer se o país não tomar medidas para interromper a transmissão viral.

A força-tarefa de coronavírus da Casa Branca se baseou nesse modelo e em vários outros, incluindo um da Universidade de Washington. Quando Trump estendeu as recomendações de fechamento em 30 dias em 31 de março, membros de sua força-tarefa revelaram uma previsão, com base em muitos modelos. Mesmo com o distanciamento social e outras atenuações, o coronavírus mataria entre 100.000 e 240.000 pessoas durante um período não especificado.

Esse número foi impressionante. O número de mortos ainda era inferior a 4.000 em âmbito nacional.

A previsão agora parece bem fundamentada, com centenas de mortes adicionadas diariamente e uma vacina ou tratamento terapêutico confiável ainda provavelmente distante no futuro.

Os cientistas gostam de dizer que todos os modelos estão errados, mas alguns são úteis. A decisão de Trump de ordenar um desligamento nacional inicial de 15 dias ocorreu em 16 de março, quando o país registrou apenas 85 mortes, de acordo com uma contagem do Washington Post. Modelos – ainda que imperfeitos e dependentes de suposições que possam estar incorretas – deram aos líderes políticos e ao público um senso preciso da escala provável da epidemia de 19 países que o país enfrenta.

“As previsões podem estar erradas, mas a probabilidade é que elas têm mais probabilidade de estar certas do que erradas em alguns desses locais. Eles são um sinal de alerta de que pode ser um momento em que você deve modificar seu comportamento ”, disse David Rubin, diretor do PolicyLab no Children’s Hospital da Filadélfia, referindo-se a um modelo que seu centro produziu que mostra os condados dos Estados Unidos mais vulnerável a novas ondas de infecção.

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“Não queremos ser fornecedores de perdição”, disse Samir Bhatt, especialista em geoestatística do Imperial College em Londres, que criou um modelo para analisar como a reabertura da economia poderia ocorrer nos Estados Unidos. “Nós só queríamos acertar. Projeções não são previsões. São apenas cenários. Eles estão nos ajudando a entender as coisas na ausência de dados. Ninguém pode realmente prever o futuro. ”

Um equívoco comum hoje é que os cientistas se opõem à reabertura da economia. Anthony S. Fauci, diretor do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas, disse em uma entrevista na televisão na sexta-feira que se as ordens de permanência em casa fossem impostas por muito tempo, isso causaria “danos irreparáveis”, mas pediu às pessoas que ” por favor, prossiga com cautela. ”

Jeffrey Shaman, um influente epidemiologista da Universidade de Columbia, disse que a saúde da economia é importante e que o país precisa restaurar a atividade econômica de maneira a manter as pessoas seguras.

“Temos que fazer as duas coisas”, disse Shaman. “Queremos uma economia que funcione e não queremos que as pessoas fiquem doentes”.

Desejando respostas rápidas

Conseguir a ciência certa é fundamental não apenas por causa dessa emergência de saúde em andamento, mas também porque isso acontecerá novamente. Este é um evento natural – zoonose, a transmissão de uma doença de um animal para um humano – tornado mais comum pela crescente população humana, exploração e tráfico ilegal de animais selvagens e a globalização do comércio que transformou o planeta em uma tigela .

A ciência leva tempo. Por tradição, é um esforço deliberado, e não projetado para emergências, respostas rápidas e certeza, por mais que se possa desejar.

Não apenas os experimentos levam tempo para conceber, executar e analisar, mas a comunidade científica em geral geralmente tem a chance de examinar e potencialmente falsificar os resultados. Esse processo foi amplamente abandonado durante a pandemia.

Os relatórios que não foram revisados ​​por pares são publicados on-line, nos chamados servidores de pré-impressão, e geralmente geram manchetes antes de serem pressionados pelo filtro de exames externos. Muito do que é sabido sobre o vírus hoje em dia pode ser significativamente revisado à medida que a pesquisa continua.

Ilhem Messaoudi, epidemiologista da Universidade da Califórnia em Irvine, disse em um e-mail que, nesta era de pré-impressões e mídias sociais, muitas das nuances da pesquisa foram perdidas na discussão pública. “As manchetes de 50 personagens prevaleceram sobre discussões cuidadosas e reservadas”, escreveu ela. “Com uma pandemia global como essa, o público quer que os líderes científicos falem com certeza, mas isso não é possível.”

Ela acrescentou: “O medo também leva as pessoas a pensar em termos binários como você é para a saúde pública ou a economia; você é para máscaras ou é imprudente. ”

Nosek, o U-Va. professor, disse que “a pandemia expôs a confusão da ciência”.

É assim que a ciência sempre é, ele disse – mas geralmente não vemos essa verdade exposta de maneira tão vívida.

“Todos nós queremos respostas hoje, e a ciência não vai dar a elas”, disse Nosek. “Ciência é incerteza. E o ritmo da redução da incerteza na ciência é bem mais lento que o ritmo de uma pandemia. ”

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