Estudos deixam a questão da transmissão de coronavírus “no ar” sem resposta

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O consenso até agora é que o vírus, apesar de muito contagioso, se espalha através de gotículas respiratórias geradas quando as pessoas respiram, falam ou tossem e não infectam as pessoas através de partículas que podem permanecer no ar por horas, da mesma forma que o sarampo e outras doenças. doenças virais podem.

Mas a pesquisa está alimentando um debate científico sobre uma das perguntas mais básicas sobre o novo coronavírus – como ele se espalha – e o faz em um momento de alta ansiedade e nervosismo. Surtos ligados a ambientes internos lotados, como prisões, frigoríficos, um call center apertado e um restaurante podem servir como advertências sobre os perigos da reabertura.

A literatura científica está cheia de perguntas alarmantes: os sistemas de ventilação poderiam espalhar o vírus? A remoção de roupas poderia agitar as partículas de vírus de volta ao ar?

A pesquisa mostrou que o vírus normalmente é transmitido de pessoa para pessoa através de gotículas respiratórias relativamente grandes que viajam apenas alguns metros antes de cair no chão ou no chão. As pessoas também podem ser infectadas tocando objetos contaminados – conhecidos entre os cientistas como fomites – e depois, por exemplo, tocando seu rosto.

“A propagação no ar não foi relatada para o COVID-19 e não se acredita que seja o principal fator de transmissão com base nas evidências disponíveis”, concluiu um relatório abrangente de pesquisadores da China e da Organização Mundial da Saúde publicado em fevereiro.

Mas o relatório dizia que alguns procedimentos médicos em instituições de saúde, como a intubação de um paciente, podem gerar aerossóis de vírus. E uma pesquisa nos Laboratórios Rocky Mountain, parte do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas, mostrou que as partículas de vírus em aerossol com equipamento de laboratório permaneceram viáveis ​​- ainda capazes de crescer em uma cultura de células – por até três horas enquanto suspensas no ar.

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O artigo da Nature, de autoria de cientistas da Universidade Wuhan, na China, relatou que traços aerossolizados de material genético viral, chamado RNA, foram encontrados em dois hospitais – principalmente em espaços pouco ventilados. A maior concentração de partículas de aerossol foi encontrada em um banheiro móvel individual que não possuía ventilação. O RNA viral também foi encontrado em uma área em que os funcionários do hospital tiravam seus equipamentos de proteção.

O relatório, no entanto, não estabeleceu se as amostras de coronavírus transportadas pelo ar eram viáveis ​​- isto é, capazes de gerar uma nova infecção.

“Embora não tenhamos estabelecido a infectividade do vírus detectado nessas áreas hospitalares, propomos que o SARS-CoV-2 possa ter o potencial de ser transmitido por aerossóis”, escreveram os autores. “Nossos resultados indicam que a ventilação da sala, o espaço aberto, a higienização do vestuário de proteção e o uso e desinfecção adequados das áreas dos banheiros podem efetivamente limitar a concentração de RNA do SARS-CoV-2 nos aerossóis”.

O público deve ver o novo estudo de vírus aéreos na China com cautela, porque o teste de PCR não pode distinguir vírus viáveis ​​de fragmentos genéticos que não são infecciosos, disse Andrew Noymer, epidemiologista da Universidade da Califórnia em Irvine.

“O teste do vírus viável é um teste de cultura celular muito mais trabalhoso, que o presente estudo não realizou”, disse Noymer.

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Um relatório alarmante de um restaurante em Guangzhou, China, mostrou que uma pessoa infectada que ainda não havia desenvolvido sintomas infectou nove outros clientes. Os pesquisadores sugeriram que uma unidade de ar condicionado que recirculava o ar poderia espalhar gotículas, transportando o vírus entre as mesas.

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“Isso apenas demonstra a terrível confusão criada pelo equívoco comum de que existe uma linha brilhante entre aerossóis e gotículas respiratórias”, disse Donald Milton, professor de saúde ambiental da Escola de Saúde Pública da Universidade de Maryland. “Antes de tudo, são todas gotículas respiratórias – algumas são maiores e outras menores, até microplotas com menos de um mícron de diâmetro. É verdade que gotículas maiores se comportarão como aerossóis à medida que a velocidade do ar aumenta, contrariando a força da gravidade para que não caiam. ”

Um estudo de um call center sul-coreano no 11º andar constatou que 94 pessoas foram infectadas em um único surto, a maioria delas agrupadas em metade do escritório. Os autores escreveram que o surto destaca que o vírus é “excepcionalmente contagioso em ambientes de escritórios lotados, como um call center”.

Isso não significa necessariamente que as partículas em aerossol causaram as infecções.

“Eu sou cético. Que eu saiba, realmente não vimos evidências de transmissão dessa maneira ”, disse Angela Rasmussen, virologista da Escola de Saúde Pública da Columbia University Mailman. “Os estudos de transmissão do call center e restaurante sugerem que a transmissão regular de gotículas no ar em espaços fechados ou com pouca ventilação é, por si só, um risco de transmissão sem a necessidade de se preocupar também com pequenos aerossóis de partículas”.

Para testar se as partículas em aerossol estão espalhando o vírus, os pesquisadores terão que cultivar vírus vivos a partir dessas amostras e não simplesmente recuperar o RNA viral, que poderia ser apenas material genético residual, incapaz de propagar novas infecções.

Um relatório, ainda não revisado por pares, do Centro Médico da Universidade de Nebraska, descobriu o RNA viral nas superfícies de telefones celulares, banheiros, mesas de cabeceira e equipamentos de ginástica utilizados por 13 pacientes com casos confirmados de covid-19. As amostras do corredor do lado de fora dos quartos dos pacientes também foram positivas para o RNA viral, sugerindo que os aerossóis poderiam espalhar o vírus, mas novamente a pesquisa não concluiu que as amostras do corredor eram infecciosas.

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Pesquisadores externos permanecem céticos em relação a esses dados fragmentários.

Vincent Munster, virologista dos Laboratórios Rocky Mountain, que liderou a pesquisa sobre o coronavírus em aerossol, disse na quarta-feira que é possível que partículas em aerossol sejam capazes de espalhar o vírus – mas isso pode ser um elemento muito menor na pandemia.

“A pergunta é: ‘O que está atualmente causando a pandemia?’ Se é principalmente transmissão por gotículas e se temos transmissão por via aérea ou aerossol, qual é o papel relativo? Essas são todas as grandes questões que ainda acho que precisam ser abordadas ”, disse Munster.

Milton está planejando estudos com uma engenhoca que mede as gotículas expelidas quando as pessoas infectadas apontam suas cabeças para um dispositivo tipo cone chamado Máquina Gesundheit. Esses estudos podem ajudar a responder definitivamente a perguntas sobre se partículas finas em aerossol são rotineiramente geradas quando as pessoas respiram ou tossem e se elas podem espalhar doenças.

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