Diamond Princess: Departamento de Estado levou americanos infectados com coronavírus para os EUA contra os conselhos do CDC

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Mas quando os ônibus pararam, as autoridades americanas lutaram com notícias preocupantes. Novos resultados de testes mostraram que 14 passageiros foram infectados com o vírus. O Departamento de Estado dos EUA prometeu que ninguém com a infecção teria permissão para embarcar nos aviões.

Uma decisão teve que ser tomada. Deixem todos voar? Ou deixá-los para trás em hospitais japoneses?

Em Washington, onde ainda era domingo à tarde, estourou um debate feroz: o Departamento de Estado e uma importante autoridade de saúde do governo Trump queriam avançar. Os passageiros infectados não apresentavam sintomas e podiam ser segregados no avião em um recinto revestido de plástico. Mas as autoridades dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças discordaram, alegando que ainda poderiam espalhar o vírus. O CDC acreditava que os 14 não deveriam ser transportados de volta com passageiros não infectados.

“Foi o pior pesadelo”, disse um alto funcionário dos EUA envolvido na decisão, falando sob condição de anonimato para descrever conversas particulares. “Francamente, a alternativa poderia ter puxado a avó na chuva, e isso também seria ruim.”

O Departamento de Estado venceu a discussão. Porém, funcionários infelizes do CDC exigiram ficar de fora do comunicado de imprensa que explicava que as pessoas infectadas estavam sendo transportadas de volta para os Estados Unidos – uma medida que quase dobraria o número de casos conhecidos de coronavírus nesse país.

A decisão do asfalto foi um momento crucial para as autoridades americanas improvisarem sua resposta a uma crise com poucos precedentes e riscos extraordinariamente altos. Os esforços para impedir a propagação do novo patógeno revelaram os limites da prontidão do mundo para uma emergência de saúde pública sem precedentes. No pior cenário, a covid-19, uma infecção respiratória semelhante à gripe, pode se tornar uma pandemia global.

Navegar na crise exigiu julgamentos médicos e políticos delicados. A decisão de evacuar os americanos da Diamond Princess veio apenas após infecções no navio de cruzeiro cravado e passageiros revelaram suas sombrias condições de vida.

Uma lição desse desastre é que os navios de cruzeiro são como placas de Petri. Milhares vivem de perto em um navio nunca projetado para quarentena. A tripulação continuou a entregar comida e os profissionais de saúde se moveram por todo o navio. Mais de 600 dos 3.700 passageiros e tripulantes já deram positivo para o vírus e dois passageiros japoneses mais velhos morreram.

Com as autoridades japonesas isolando os passageiros por semanas na costa, o navio, operado pela Princess Cruises, desenvolveu rapidamente o segundo maior número de casos de coronavírus no planeta fora da China – mais do que no Japão, Cingapura, Tailândia, Estados Unidos ou toda a Europa. Evitar “outra China” tem sido o objetivo da Organização Mundial da Saúde há semanas e, de qualquer forma, aconteceu no porto de Yokohama.

O tratamento dos passageiros da Diamond Princess contrasta fortemente com o que aconteceu com os de outro navio de cruzeiro, o Westerdam, que foram recebidos pelo primeiro ministro do Camboja com apertos de mão e flores, e que depois viajaram muito. Só mais tarde chegou a notícia de que um dos passageiros de Westerdam havia testado positivo para o vírus.

Essa situação gerou temores de que os passageiros de Westerdam espalhem o vírus pelo mundo. Mas nenhum passageiro adicional testou positivo e, até o momento, nenhuma evidência surgiu de que eles espalharam amplamente o vírus.

O coronavírus (oficialmente, SARS-CoV-2) é extremamente contagioso. Os especialistas estimam que, sem medidas de proteção, toda pessoa infectada a espalhará para uma média de pouco mais de duas pessoas adicionais. A doença foi fatal em aproximadamente dois dos 100 casos confirmados.

‘A batida da desgraça’

A Diamond Princess deixou Yokohama para um cruzeiro de 15 dias em 20 de janeiro. Um homem de Hong Kong deixou o navio quando ele atracou ali cinco dias depois e se internou em um hospital. Em 1º de fevereiro, autoridades confirmaram que ele estava infectado com o coronavírus.

Spencer Fehrenbacher, 29, americano que estuda mestrado na China, se inscreveu no cruzeiro com os amigos como uma pausa entre os semestres. Apenas alguns dias depois, eles ficaram alarmados com os relatos do vírus se espalhando na China.

No Vietnã, ele ficou com febre. Durou apenas 24 horas, mas ele temia que pudesse ter o vírus. Ele decidiu não descer nas próximas duas paradas, em Taipei e Okinawa, porque tinha medo de acabar em quarentena.

O navio acelerou de volta para Yokohama e atracou em 3 de fevereiro. As autoridades japonesas disseram aos passageiros que não podiam sair.

No dia seguinte, eles se misturaram a bordo. Muitos jantaram em buffet, mas o cassino estava fechado e o show noturno cancelado. Naquela noite, o capitão ordenou que os passageiros retornassem às suas cabines e ficassem lá até que os oficiais de quarentena os vissem.

Nos dias seguintes, os resultados dos testes chegaram: dezenas haviam sido infectadas. Fehrenbacher continuava temendo o pior.

“Fiquei o dia inteiro esperando o que chamo de batida da porta”, disse ele.

Fehrenbacher ficava em seu quarto – todos os dias, o dia todo. Ele tinha uma varanda e isso era bom o suficiente. Ele começou a usar a palavra “otimista” quando falou com amigos e familiares, porque “positivo” carregava uma conotação ruim.

Ele gravou um vídeo e o enviou a seu irmão para compartilhar com sua família, caso ele estivesse hospitalizado e incapaz de se comunicar, ou até mesmo morresse. “Mãe, pai, eu te amo, sinto sua falta. Tenho certeza de que tudo ficará bem ”, lembrou ele.

Cinco dias após o navio chegar ao porto, o CDC escreveu uma carta aos passageiros americanos dizendo que “permanecer em seu quarto é a opção mais segura para minimizar o risco de infecção” e acrescentou: “Reconhecemos que esta situação é difícil”.

Por quase duas semanas, a única maneira de sair da Diamond Princess era através de doenças e uma carona de ambulância para um isolamento ainda maior em um hospital.

A reclamação de um congressista faz a diferença

Para alguns, a situação difícil se tornou terrível. Pela pontuação, as pessoas testaram positivo. Cerca de 200 passageiros tinham mais de 80 anos de idade, com risco muito maior de complicações do vírus. Enquanto isso, os membros da tripulação foram forçados a permanecer em seus empregos.

“Obviamente, a situação no solo mudou e claramente houve mais transmissões do que o esperado no navio”, disse Michael Ryan, diretor executivo da OMS para emergências de saúde. “É muito fácil, em retrospecto, fazer julgamentos sobre decisões de saúde pública tomadas em um determinado momento”.

Em 12 de fevereiro, oficiais dos EUA informaram os membros do Congresso em uma audiência a portas fechadas. O deputado Phil Roe (R-Tenn.), Médico, também tinha ouvido falar de um amigo e colega médico, Arnold Hopland, de Elizabethton, Tennessee, que estava no navio com sua esposa, Jeanie. Hopland disse a Roe sobre a deterioração das condições.

“Isso derrubou a balança”, disse o alto funcionário do governo.

Na sexta-feira à tarde em Washington, havia um acordo entre todas as agências da força-tarefa de coronavírus dos EUA para evacuar os americanos.

O Departamento de Estado, através da Embaixada dos EUA em Tóquio, publicou um aviso urgente aos cidadãos dos EUA: os americanos que queriam sair precisavam avisar a embaixada às 10h da manhã no horário local do sábado em Tóquio.

Ao todo, 328 americanos desembarcaram do navio nas primeiras horas da segunda-feira, horário de Tóquio. Eles embarcaram em ônibus – e depois foram forçados a esperar, no porto, por mais de duas horas, de acordo com dois passageiros. Eles não podiam ver pelos ônibus – as janelas estavam cobertas.

Alguns começaram a chorar porque precisavam usar o banheiro, disse Vana Mendizabal, 69 anos, de Crystal River, Flórida. A enfermeira aposentada fez o cruzeiro com o marido, Mario, 75, médico.

“Nós simplesmente não conseguíamos entender por que estávamos sentados lá, carregados e não indo a lugar nenhum”, disse ela. “E não conseguimos respostas.”

Eventualmente, os ônibus chegaram ao aeroporto e, mais uma vez, todos esperaram enquanto altos oficiais de Washington discutiam sobre os resultados dos testes, de acordo com um alto funcionário do governo.

“Ninguém esperava obter esses resultados”, disse outro funcionário dos EUA envolvido na evacuação.

Durante uma ligação, a principal vice-diretora do CDC, Anne Schuchat, argumentou contra tomar o infectado Americanos no avião, de acordo com dois participantes. Ela observou que o governo dos EUA já havia dito aos passageiros que não seriam evacuados com ninguém que estivesse infectado ou que apresentasse sintomas. Ela também estava preocupada com o controle de infecções.

Anthony Fauci, chefe do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas, que também estava presente, lembrou que seus pontos eram válidos e deveriam ser considerados.

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Mas Robert Kadlec, secretário assistente de preparação e resposta do Departamento de Saúde e Serviços Humanos e membro da força-tarefa do coronavírus, recuou: as autoridades já haviam preparado o avião para lidar com passageiros que poderiam desenvolver sintomas em um vôo longo, argumentou ele. . Os dois Boeing 747 tinham 18 assentos isolados com plástico de 10 pés de altura nos quatro lados. Os médicos de doenças infecciosas também estariam a bordo.

“Sentimos que tínhamos mãos muito experientes na avaliação e atendimento desses pacientes”, disse Kadlec em entrevista coletiva na segunda-feira.

O Departamento de Estado fez a ligação. As 14 pessoas já estavam no pipeline de evacuação e o protocolo determinou que elas fossem levadas para casa, disse William Walters, diretor de medicina operacional do Departamento de Estado.

Enquanto o Departamento de Estado redigia seu comunicado de imprensa, as principais autoridades do CDC insistiam em que qualquer menção à agência fosse removida.

“O CDC ponderou sobre isso e recomendou-o explicitamente”, escreveu Schuchat em nome dos funcionários, de acordo com um funcionário do HHS que viu o e-mail e compartilhou o idioma. “Não devemos ser mencionados como tendo sido consultados, pois isso sugere a questão de qual era o nosso conselho.”

Ela escreveu que os passageiros infectados podem representar “um risco aumentado para os outros passageiros”.

Schuchat se recusou a comentar.

Cerca de uma hora antes da aterrissagem dos aviões na Califórnia e no Texas, o Departamento de Estado revelou que os 14 evacuados apresentaram resultados positivos e não mencionaram o CDC.

Mendizabal, a enfermeira aposentada, disse que só soube das infecções quando aterrissou na Base Aérea de Travis, na Califórnia, e conversou com um de seus cinco filhos, que havia visto uma reportagem.

“Ficamos chateados que as pessoas foram conscientemente colocadas no avião que eram positivas”, disse ela quarta-feira em uma entrevista da base militar. Ela disse que ela e o marido já haviam completado 12 dias de quarentena no navio e que ambos estavam saudáveis.

“Acho que essas pessoas não deveriam ter permissão para entrar no avião”, disse Mendizabal. “Eles deveriam ter sido transferidos para instalações médicas no Japão. Sentimos que fomos reexpostos. Ficamos muito chateados com isso. ”

Depois que os aviões pousaram, os passageiros infectados foram testados novamente. Na quinta-feira, o CDC confirmou que 11 eram realmente positivos e dois foram negativos. Um passageiro ainda aguarda resultados.

Os cientistas ainda estão tentando entender o vírus. Algumas de suas características, como quanto tempo ele pode viver em superfícies, são desconhecidas. Mas os especialistas dizem que o vírus é transmitido principalmente por gotículas respiratórias produzidas por tosse e espirros de uma pessoa infectada. Essa pessoa deve estar em contato próximo, geralmente definido como seis pés.

“Ainda não temos uma boa compreensão do risco apresentado por pessoas infectadas, mas sem sintomas”, disse Jeffrey Duchin, especialista em doenças infecciosas da Universidade de Washington.

Outro navio recebe uma recepção calorosa

A milhares de quilômetros de distância, uma cena diferente estava ocorrendo no Camboja.

O Westerdam, um luxuoso navio da Holland America Line com 2.257 passageiros e tripulantes, passou dias procurando um porto em meio a temores de que poderia ter infectado passageiros a bordo – mesmo que não houvesse evidências disso. O navio foi afastado de cinco portos, incluindo Guam.

O Westerdam finalmente foi abraçado em 13 de fevereiro pelo Camboja, uma nação com laços estreitos com a China e cujo primeiro-ministro autoritário, Hun Sen, usou a crise do coronavírus para promover os interesses políticos de seu país.

Tendo perdido um acordo comercial preferencial com a União Européia por violações dos direitos humanos, Hun Sen usou o Westerdam como um veículo para alterar as manchetes e potencialmente melhorar as relações com o Ocidente.

Quando o navio partiu para Sihanoukville na última quinta-feira, ele desenrolou o tapete vermelho. Sem qualquer equipamento de proteção – nem mesmo máscara ou luvas – ele cumprimentou os passageiros quando eles desembarcaram, apertando as mãos enquanto distribuía buquês de flores.

O embaixador dos EUA W. Patrick Murphy também foi ao cais com sua família para receber os passageiros. Murphy não usava máscara ou luvas, e mantinha pouca distância entre si e o júbilo, aliviando os passageiros.

Eles partiram e se dispersaram para hotéis, centenas para o luxuoso Sokha em Phnom Penh, a pouco mais de 160 quilômetros de distância. Lá, alguns saíram para jantar, assegurados pelo Camboja e por oficiais de navios de cruzeiro que entre as 20 pessoas que foram testadas para o vírus, nenhuma foi positiva. Outros fizeram um passeio de ônibus.

Mais de 700 foram para o aeroporto e vôos para residências em todo o mundo.

De repente, como se estivesse congelado, o êxodo de Westerdam parou. Centenas de passageiros e tripulantes foram ordenado a permanecer a bordo. Outros se retiraram para o hotel Sokha, onde foram convidados a ficar em seus quartos – um pedido que alguns ignoraram, disse Christina Kerby, 41, de Alameda, Califórnia, que havia feito o cruzeiro com a mãe.

Kerby passara o sábado relaxando no hotel. Ela nadou e depois saiu para jantar, publicando fotos de sua refeição no Twitter para seguidores que estavam acompanhando sua provação nas duas semanas anteriores.

“Era minha tarde para relaxar antes de uma longa viagem para casa”, disse ela.

Kerby recebeu críticas no Twitter por sair em Phnom Penh. De volta a Alameda, a pré-escola de seus filhos perguntou se ela poderia colocar outras crianças em risco ao retornar. O estigma do vírus é um sentimento novo, ela disse.

No domingo, ela acordou e encontrou um bilhete escondido debaixo da porta, pedindo que ela ficasse em seu quarto.

“Esse foi para mim o momento em que perdi”, disse Kerby, que havia sido implacavelmente otimista durante o confinamento de um navio de cruzeiro. “Como americanos, estamos muito acostumados a ter uma agência sobre nossos próprios corpos e poder ir e vir quando quisermos.”

Agora, dizem os especialistas em saúde, há pouco a fazer além de esperar e ver se os passageiros de Westerdam espalhe o vírus pelo mundo. Alguns são céticos ao verem isso, sugerindo o resultado do teste positivo único pode ter sido incorreto.

“Você presumiria que se uma pessoa fosse infectada em qualquer cruzeiro, você teria um mini-surto”, disse um funcionário dos EUA envolvido na resposta. “Talvez ela não tenha sido positiva.”

Com base no que se sabe até agora, a abordagem do Camboja é preferível à quarentena de pessoas a bordo de um navio onde o vírus está se espalhando, disse Saskia V. Popescu, epidemiologista sênior de prevenção de infecções do HonorHealth, um sistema hospitalar em Phoenix.

Mas isso exige que os passageiros sejam informados sobre os sintomas e se auto-isolem, se necessário, e que as autoridades de saúde pública dos países de origem acompanhem de perto os que retornaram. Isso inclui rastrear rapidamente os contatos de qualquer pessoa que desenvolva a infecção.

“Acho que podemos dizer que, se você vai colocar pessoas em quarentena, fazê-lo em um navio de cruzeiro não é o melhor lugar”, disse Popescu.

Em entrevista ao The Washington Post, Phay Siphan, porta-voz do governo do Camboja, não se arrependeu do manuseio de Westerdam e de seus passageiros.

“O navio foi abandonado pela Terra”, disse ele. “Nós entendemos a situação deles e sabíamos que tínhamos que ajudá-los.”

Uma luta para chegar em casa

Christina Kerby inicialmente lutou para encontrar um voo para casa do Camboja.

“Está literalmente minuto a minuto por aqui”, disse ela na quarta-feira. “Um minuto, eles acham que têm um acordo com um país para nos deixar passar e, no próximo, as pessoas estão presas no aeroporto”. Ela chegou a São Francisco na quinta-feira.

Fehrenbacher, o estudante de pós-graduação, descreveu seu quarto na Base da Força Aérea de Travis como surpreendentemente espaçoso. Foi-lhe dito que por 48 horas, ele não poderia sair da sala. Para receber uma refeição de pessoal uniformizado, ele deve primeiro colocar uma máscara. Ele nunca testou positivo para o vírus.

“Estou apenas tentando me manter hidratado e otimista sobre como serão os próximos 12 dias”, disse ele.

Enquanto isso, no Japão, a Diamond Princess está finalmente sendo desocupada. Na quarta-feira, o Japão libertou 443 pessoas do navio, dizendo que haviam completado suas quarentenas de 14 dias. Muitos passageiros, cerca de 40 deles americanos, permanecem hospitalizados com a infecção.

Na quinta-feira, o Departamento de Estado instou os cidadãos dos EUA a reconsiderar as viagens de navios de cruzeiro para ou dentro do leste da Ásia e da região Ásia-Pacífico.

Mahtani informou de Hong Kong. Simon Denyer em Tóquio, Meta Kong em Phnom Penh e William Wan e Alex Horton em Washington contribuíram para este relatório.

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