Cortes de financiamento das agências de saúde desafiam a resposta ao coronavírus

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Quando um surto ocorre, os departamentos de saúde pública são a linha de frente da defesa nos Estados Unidos. Eles investigam os infectados e traçam seus contatos com outras pessoas, medem a temperatura dos passageiros no aeroporto, convencem o público a lavar as mãos. Eles aconselham os líderes locais sobre o cancelamento da escola e encontram instalações para isolar os doentes dos saudáveis.

Na guerra que se desenrola contra o coronavírus, eles já estão em dificuldades – décadas de cortes no orçamento deixaram muitos departamentos locais sem pessoal, equipamento ou planos para obter uma resposta adequada. Os departamentos de saúde locais dizem que já estão retirando funcionários de esforços críticos, como prevenção de abuso de opióides. Uma explosão repentina de novos casos pode forçá-los a escolher onde desviar recursos e possivelmente colocar em risco o público, disseram especialistas.

“Eles têm que priorizar outras coisas. Talvez eles não possam acompanhar adequadamente um surto de HIV / DST em sua comunidade ou não podem inspecionar um restaurante ou piscina. Tudo se resume a uma capacidade diminuída de proteger a comunidade ”, disse Lori Freeman, diretora executiva da Associação Nacional de Funcionários de Saúde do Condado e da Cidade. “Algo será colocado em segundo plano, e temos que esperar e rezar para que não seja uma função crítica do departamento de saúde”.

No condado de San Bernardino, na Califórnia, a equipe está tão dispersa que três estagiários pagos do departamento de saúde estão lidando com a maioria das bases do coronavírus, de acordo com a assistente de saúde Erin Gustafson. Sua principal responsabilidade é monitorar cerca de 390 viajantes recentes que retornam da China e de outros países severamente afetados pelo surto que foram solicitados a se auto-colocar em quarentena.

Outros profissionais de saúde do país, com mais de 2 milhões de habitantes, estão ligados a um surto de hepatite A divulgado pelas autoridades no início de fevereiro, exatamente na época em que o governo dos EUA começou a evacuar os americanos da zona quente de coronavírus em Wuhan. O departamento de saúde também está ocupado rastreando os residentes que estão sendo tratados de sífilis e tuberculose, principalmente entre a população de rua do município.

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“Estamos fazendo o melhor que podemos”, disse Gustafson. “O acompanhamento de todos esses casos é desafiador em circunstâncias normais.”

As agências locais de saúde pública perderam quase um quarto de sua força de trabalho geral desde 2008 – um corte de quase 60.000 trabalhadores, de acordo com associações nacionais de autoridades de saúde. A principal fonte de financiamento federal das agências – o orçamento de preparação para emergências dos Centros para Controle e Prevenção de Doenças – foi cortada em 30% desde 2003. E o governo Trump propôs um corte ainda mais profundo.

“Os maiores cortes ocorreram durante a última recessão e, enquanto outras partes do governo foram restauradas ao longo do tempo, a saúde pública nunca foi”, disse John Auerbach, que trabalhou na política de saúde de Boston, no estado de Massachusetts e no CDC. Em vez disso, na última década, os departamentos de saúde locais viram rodadas anuais de cortes, pontuados por splurges únicos na sequência de crises como surtos de zika, ebola, sarampo e hepatite. Esse financiamento de curto prazo seca rapidamente e não faz nada para resolver os problemas de preparação a longo prazo.

“O dinheiro de emergência único é ótimo, mas não é como você contrata as pessoas certas ou obtém os suprimentos certos para crises futuras”, disse Auerbach, que agora lidera a organização sem fins lucrativos Trust for America’s Health. “Um incêndio florestal não é o momento certo para começar a contratar bombeiros e comprar caminhões e equipamentos. É tarde demais.”

Um dos motivos pelos quais os departamentos de saúde são frequentemente negligenciados e Um dado adquirido é que seu trabalho se concentra na prevenção – de surtos, doenças sexualmente transmissíveis, doenças relacionadas ao fumo. “Quando você está impedindo algo, é invisível”, disse Auerbach. “Quanto mais sucesso você tem, menos aquela coisa ruim ou crise que as pessoas veem.”

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King County, Washington – que tem o maior número de mortes por coronavírus nos Estados Unidos até agora – é um exemplo de bom financiamento e planejamento, Especialistas dizem.

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Poucos dias após o surgimento dos primeiros casos comunitários, o rico município, que inclui a cidade de Seattle, anunciou planos de comprar um motel inteiro para abrigar e isolar os infectados, com outros três lotes sendo equipados com reboques autônomos com camas e conexões de água / esgoto.

Após um plano desenvolvido anos antes, outros trabalhos do condado pararam para desviar funcionários extras em direção a respostas de emergência. O condado lançou um banco telefônico para receber ligações de moradores e verificar as pessoas em quarentena. Começou a rastrear o número de passageiros do transporte público para avaliar quantos moradores seguiam seus conselhos de telecomunicação. Estabeleceu linhas de sucessão para cargos no condado com seis pessoas, caso os funcionários do governo do condado começassem a adoecer.

O que tornou quase tudo isso possível foi um “fundo de dia chuvoso” de US $ 24 milhões que o município reservou para emergências. “Não estou pronto para declarar que é uma monção, mas está chegando perto disso”, disse o diretor de orçamento do condado, Dwight Dively, em uma reunião do conselho do condado na semana passada.

Só o motel e os outros três locais de moradia temporária custarão US $ 14 milhões, disse Dively em entrevista. Depois, há a avalanche de horas extras e custos médicos, que, segundo ele, dependerão da gravidade do surto. “O custo total está além da minha capacidade de prever”, disse Dively. “Meu melhor palpite é de muitos, muitos milhões de dólares”.

O município planeja gastar o que for necessário agora para salvar vidas e esperar para ver quanto funcionários federais e estaduais estão dispostos a reembolsar. Mas a maioria dos municípios não tem esse luxo.

“Se isso se espalhar para além do condado de King, teremos condados menores em Washington que não terão dinheiro para lançar o problema como nós temos”, disse ele.

O apoio crucial veio na quarta-feira, quando o Congresso aprovou uma lei de gastos emergenciais de US $ 8,3 bilhões para combater o coronavírus. Aproximadamente US $ 950 milhões ajudarão a pagar por uma série de atividades de resposta local, incluindo testes de laboratório e controle de infecções, e reembolsarão as agências estaduais e locais por parte do trabalho que já fizeram. Mas pode levar meses para que esse dinheiro seja filtrado do Departamento de Saúde e Serviços Humanos para o CDC para os estados e, finalmente, para os municípios. Na esteira de desastres nacionais, alguns condados apontaram, o reembolso federal às vezes leva até três anos para alcançá-los.

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Na área rural de Pitkin, a ameaça de coronavírus parece especialmente grande. A população é pequena, cerca de 18.000, mas a sede do condado de Aspen é um destino turístico durante todo o ano e recebe eventos internacionais como os X Games de inverno – trazendo novos viajantes e possíveis vetores para transmissão todos os meses.

Durante dias, Koenemann e sua equipe esquelética de oito funcionários fizeram uma lista crescente de preocupações da comunidade. Os funcionários do hotel querem instruções sobre como limpar quartos, se um hóspede estiver infectado. Uma empresa de esqui deseja feedback sobre seu plano de pandemia. Os organizadores querem saber se devem cancelar as próximas convenções.

Koenemann disse que seus dias de trabalho se tornaram uma explosão de teleconferências e reuniões de grupo. Um dia recente começou com uma reunião inicial sobre como cobrir o trabalho da única epidemiologista do departamento quando ela continua licença maternidade. Depois houve uma reunião de comunicação e um check-in com o gerente de emergência do condado. Depois disso, uma reunião com os diretores de saúde dos municípios vizinhos, seguida de uma reunião com a equipe do hospital.

No meio disso, em um telefonema com um repórter, ela se perguntou em voz alta como sua equipe se sairia assim que o surto chegasse a Aspen. “Para uma pequena equipe”, disse ela, “está bastante inundada no momento”.

No final do dia, Koenemann percebeu que ainda não tinha almoçado e já havia outra pilha de e-mails urgentes aguardando em sua caixa de entrada.

Maria Sacchetti e Jay Greene, em Seattle, contribuíram para este relatório.

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