Como Jesus ficou branco – e por que é hora de cancelar isso

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Pintura de Warner Sallman, “Cabeça de Cristo”, © 1941 Warner Press Inc., Anderson, Indiana. Usado com permissão

CHICAGO (RNS) – A primeira vez que a Rev. Lettie Moses Carr viu Jesus descrito como Negro, ela estava na casa dos 20 anos.

Parecia “estranho”, disse Carr.

Até aquele momento, ela sempre pensou que Jesus era branco.

Pelo menos foi assim que ele apareceu quando ela estava crescendo. Uma cópia da pintura “Cabeça de Cristo” de Warner E. Sallman estava pendurada em sua casa, retratando um gentil Jesus com olhos azuis, voltado para o céu e cabelos loiros escuros caindo em cascata sobre seus ombros.

A pintura, que foi reproduzida um bilhão de vezes, chegou a definir como era a figura central do cristianismo para gerações de cristãos nos Estados Unidos – e além.

Por anos, Jesus de Sallman “representou a imagem de Deus”, disse Carr, diretor de ministério e equipe de apoio administrativo da Primeira Igreja Batista de Glenarden, em Maryland.

Quando ela cresceu e começou a estudar a Bíblia por conta própria, começou a se perguntar sobre essa pintura e a mensagem que ela enviava.

“Não fazia sentido que essa foto fosse desse cara branco”, disse ela.


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Carr não é o primeiro a questionar a imagem de Jesus de Sallman e o impacto que ela teve não apenas na teologia, mas também na cultura em geral. Enquanto manifestantes nos Estados Unidos derrubam estátuas de heróis confederados e exigem uma explicação do longo legado de racismo do país, alguns na igreja perguntam se chegou a hora de cancelar o chamado Jesus branco – incluindo a famosa pintura de Sallman.

Início modesto

A “Cabeça de Cristo” foi chamada de “obra de arte americana mais conhecida dos 20º século.” O New York Times uma vez rotulou Sallman o “artista mais conhecido” do século 20, apesar do fato de poucos reconhecerem seu nome.

“Sallman, que morreu em 1968, era um pintor e ilustrador religioso cuja imagem mais popular, ‘Cabeça de Cristo’, alcançou uma popularidade em massa que faz com que a sopa de Warhol possa parecer positivamente obscura”, escreveu William Grimes do Times em 1994.

Capa de “The Covenant Companion” em 1924, com um esboço de Jesus da Warner Sallman. Imagem via covenantcompanion.com

A famosa imagem começou como um esboço de carvão para a primeira edição de The Covenant Companion, uma revista juvenil para uma denominação conhecida como Pacto da Missão Evangélica Sueca.

Sallman, que cresceu na denominação, que agora é conhecida como Igreja da Aliança Evangélica, era um artista comercial de Chicago. Desejando atrair jovens, ele deu a Jesus um “sentimento muito semelhante a uma imagem de uma escola ou foto profissional da época, tornando-a mais acessível e familiar para o público”, disse Tai Lipan, diretor de galeria da Universidade Anderson de Indiana, que abriga a Coleção Warner Sallman desde os anos 80.

Sua abordagem funcionou.

A imagem era tão popular que a turma de 1940 do North Park Theological Seminary, em Chicago, encarregou Sallman de criar uma pintura baseada em seu desenho como presente de classe para a escola, segundo a revista oficial da Igreja da Aliança Evangélica.

Sallman pintou uma cópia para a escola, mas vendeu a “Cabeça de Cristo” original para a editora religiosa Kriebel e Bates, e nasceu o que Lipan chama de “ícone protestante”.
“Essa imagem específica de Jesus conheceu o surgimento dos ‘Mad Men’, da agência de marketing”, disse Matthew Anderson, professor afiliado de estudos teológicos da Universidade Concordia, em Montreal.

A imagem se espalhou rapidamente, impressa em cartões de oração e circulada por organizações, missionários e uma grande variedade de igrejas: católica e protestante, evangélica e principal, branca e preta.

Cópias acompanharam os soldados em batalha durante a Segunda Guerra Mundial, entregues pelo Exército da Salvação e pela ACM através da USO. Milhões de cartões produzidos em um projeto chamado “Cristo em todas as bolsas”, endossado pelo então presidente Dwight Eisenhower e pelo pastor da família Trump, Norman Vincent Peale, foram distribuídos em todo o mundo.

A imagem apareceu em lápis, marcadores, luminárias e relógios e foi pendurada em tribunais, delegacias, bibliotecas e escolas. Tornou-se o que o estudioso David Morgan ouviu chamou de “fotografia de Jesus”.

O Rev. J. Manning Potts, de Nashville, Tennessee, à esquerda, apresenta o Prêmio Upper Room de 1957 pela Irmandade Mundial do Cristianismo ao artista Warner Sallman, de Chicago, em uma reunião de jantar de funcionários da igreja e do governo em 3 de outubro de 1957, na National Press Club em Washington, DC Sallman foi homenageado por sua pintura “Cabeça de Cristo”, mostrada em segundo plano. (Foto AP / Bob Schutz)

Ao longo do caminho, a imagem de Sallman apareceu em outras representações de Jesus.

Anderson disse que era comum as pessoas retratarem Jesus como um membro de sua cultura ou grupo étnico.

“Se uma pessoa pensa que essa é a única representação possível de Jesus, é aí que o problema começa”, disse ele.

Morgan, professor de estudos religiosos na Universidade Duke, na Carolina do Norte, concorda. Algumas das primeiras imagens de Jesus o mostraram “de pele muito escura e possivelmente africana”, disse ele.


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Sallman não foi o primeiro a descrever Jesus como branco, disse Morgan. O Chicagoan fora inspirado por uma longa tradição de artistas europeus, principalmente o francês Leon-Augustin Lhermitte.

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Mas, contra o pano de fundo da história dos EUA, os cristãos europeus colonizando terras indígenas com as bênçãos da Doutrina das Descobertas e escravizando os africanos, disse Morgan, uma imagem universal de um Jesus branco tornou-se problemática.

“Você simplesmente não pode ignorar Jesus muito nórdico”, disse ele.

Cancelar Jesus branco

A reação ao trabalho de Sallman começou durante o movimento dos direitos civis, quando sua representação de um salvador escandinavo foi criticada por consagrar a imagem de um Jesus branco por gerações de americanos.

Essa crítica foi renovada recentemente em meio ao atual acerto de contas nacional sobre o racismo desencadeado pela morte de George Floyd, um negro morto em um encontro com a polícia.

No início desta semana, o ativista Shaun King pediu que as estátuas representando Jesus como europeu descessem ao lado dos monumentos confederados, chamando a representação de “forma de supremacia branca”.

O autor de ficção científica vencedor do Prêmio Hugo e Nebulosa Nnedi Okorafor ecoou esse sentimento no Twitter.

“Sim, ‘jesus loiro de olhos azuis’ É uma forma de supremacia branca”, ela twittou.

Anthea Butler, professor associado de estudos religiosos e estudos africanos na Universidade da Pensilvânia, também alertou sobre o impacto prejudicial das representações de Jesus branco.

“Toda vez que você vê Jesus branco, você vê a supremacia branca”, disse ela recentemente na série de vídeos do Religion News Service “Tornando-se Menos Racista: Iluminando o Caminho para o Anti-Racismo”.

Anthea Butler. Foto de cortesia


Esta imagem está disponível para publicação na web. Para perguntas, entre em contato com Sally Morrow.

O Jesus de Sallman era “o Jesus que você viu em todas as igrejas batistas negras”, disse Butler à RNS em uma entrevista de acompanhamento.

Mas o Jesus de Sallman não parecia cristão negro, segundo o estudioso. Em vez disso, ela disse, que Jesus se parecia “com as pessoas que estavam batendo em você nas ruas ou colocando cães em você”.

Que Jesus enviou uma mensagem, disse Butler.

“Se Jesus é branco e Deus é branco”, disse ela, “então a autoridade é branca”.

Edward J. Blum, co-autor do livro de 2014 “A cor de Cristo: o filho de Deus e a saga da raça na América”, disse que muitos cristãos continuam hesitantes em abandonar a imagem de Jesus branco. Ele acredita que a popularidade contínua das representações brancas de Jesus é “um exemplo de quão longe, em alguns aspectos, os Estados Unidos não se mudaram”.

“Se Jesus branco não pode ser morto, como poderia ser o caso de racismo sistêmico?” Blum disse. “Porque este é um que parece óbvio. Este parece fácil de desistir.”

Jemar Tisby, cujo livro de 2019 “A cor do compromisso: a verdade sobre a cumplicidade da Igreja Americana no Racismo” apareceu na lista de best-sellers do The New York Times esta semana, disse que acreditar em um Jesus branco “denigra a imagem de Deus nos negros e outras pessoas de cor. ”

Vincent Barzoni, “Sua Viagem: Vida de Jesus”. Imagem via blackartdepot.com

Tisby disse que descrever Jesus como apenas branco tem implicações teológicas. Isso restringe o entendimento dos cristãos sobre Jesus, ele disse.

“Dizer que Jesus é negro – ou, mais amplamente, dizer que Jesus não é branco – é dizer que Jesus se identifica com os oprimidos e que a experiência das pessoas marginalizadas não é estranha a Deus, mas que Deus está do lado daqueles que, em Mateus 25, Jesus se refere como ‘o menor destes’ ”, disse ele.

Ainda assim, Tisby está esperançoso, apontando para várias imagens diversas de Jesus que oferecem alternativas às de Sallman.

Uma década depois de Sallman pintar sua “Cabeça de Cristo”, o artista coreano Kim Ki-chang criou um ciclo de gravuras da vida de Cristo em roupas e cenários tradicionais coreanos, apresentando figuras da religião popular coreana.

“Maori Jesus” é a representação da artista Sofia Minson do Messias como um nativo (maori indígena) com rosto moko (tatuagem tradicional). Imagem via newzealandartwork.com

Mais recentemente, Sofia Minson, uma artista neozelandesa com herança Ngāti Porou Māori, inglesa, sueca e irlandesa, reimaginou o Jesus de Sallman como um homem indígena maori com uma tatuagem tradicional no rosto.

E existem inúmeras representações populares de Jesus como negro.

“Sua Viagem: Vida de Jesus”, de Vincent Barzoni, mostra Jesus com pele escura e dreadlocks, os pulsos amarrados, enquanto “Jesus Cristo Libertador”, do frade franciscano Robert Lentz, descreve Jesus como um homem negro no estilo de um ícone grego.

O “Jesus do Povo”, de Janet McKenzie, inspirado em uma mulher negra, foi escolhido como vencedor da competição do National Catholic Reporter de 1999 para responder à pergunta: “Como seria Jesus Cristo no ano de 2000?”

“Eu não sei se há uma representação que está surgindo e que, eu acho, é ilustrativa de que as pessoas estão resistindo a uma visão monolítica do eu corporificado de Jesus e entendendo sua própria encarnação – o fato de que Deus tornou-se um ser humano em si – é uma maneira de se identificar com todos os povos em todos os lugares ”, disse Tisby.

Atualmente, disse Carr, ela tenta evitar prender Jesus em uma imagem.

Ela também está mais preocupada em saber como Jesus é representado na vida dos cristãos – e não em uma obra de arte.

“Não é tanto a imagem e a minha pergunta sobre quem é Jesus”, disse ela. “É realmente a imagem de quem eu olho do outro lado do corredor e vejo como representando um Jesus diferente.”



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