A quimioterapia pode ser melhor do que as novas imunoterapias para alguns pacientes com câncer

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Eu recomendei que ele iniciasse radiação e quimioterapia agora para controlar seus sintomas.

“Quimio?” ele disse, com óbvia decepção. “Meu urologista me disse que eu não precisaria de nada disso.”

Costumo ter essa reação quando proponho iniciar a quimioterapia para o câncer. Quando as pessoas pensam em quimioterapia, pensam em perder todo o cabelo, vomitar no banheiro e estar cansado demais para se mexer. Estes são problemas reais; os efeitos colaterais podem ser terríveis. Recentemente, porém, a idéia de usar quimioterapia parece quase antiquada para muitos pacientes, que leram sobre “imunoterapias” mais novas e aparentemente milagrosas – novos medicamentos que estimulam o sistema imunológico a combater o câncer.

As imunoterapias aumentaram drasticamente a sobrevida de alguns pacientes com câncer de estágio 4, como câncer de pulmão e melanoma. O câncer no cérebro do presidente Jimmy Carter, que foi considerado fatal, teria sido levado à remissão com imunoterapia.

Outras novas drogas – muitas delas pílulas – têm como alvo mutações críticas nas células cancerígenas e resultam em sobrevida a longo prazo semelhante. Para meu paciente com câncer de bexiga, por exemplo, a Food and Drug Administration aprovou a primeira imunoterapia para uso em 2016. Esperava-se que essas terapias fossem menos tóxicas que as quimioterapias tradicionais e prolongaram a sobrevivência de alguns pacientes por dois a três anos a mais do que era esperado em quimioterapia. Em meados de 2018, de acordo com pesquisas que meus colegas e eu publicamos, a maioria dos pacientes diagnosticados com câncer de bexiga avançado estava recebendo imunoterapia em vez de quimioterapia.

No entanto, houve problemas com isso.

Primeiro, esses novos medicamentos geralmente não funcionam tão bem quanto a quimioterapia. Estimativas comuns são de que a maioria dos cânceres responde a imunoterapias em apenas 20% dos casos. Isso significa que, para muitos pacientes, seus tumores não diminuem após o início da imunoterapia. Alguns de seus tumores crescem paradoxalmente – um fenômeno chamado “hiperprogressão”. Quando esses medicamentos são usados ​​posteriormente no curso da doença, aumenta a chance de o medicamento não funcionar.

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Para muitos pacientes, novos tratamentos, como imunoterapias, representam um Ave Maria. Em outro estudo, colegas e eu mostramos que o número de pacientes com câncer de bexiga terminal que recebem tratamento próximo ao final de sua vida dobrou nos últimos anos. Por quê? Porque mais pacientes que morrem recebem imunoterapia por desespero.

Segundo, muitos medicamentos mais novos, especialmente aqueles que estimulam o sistema imunológico, levam tempo para trabalhar. Para meu paciente com câncer de bexiga, a quimioterapia poderia reduzir seus tumores dolorosos em questão de dias. As imunoterapias mais recentes geralmente levam semanas ou meses. Esse paciente deve realmente esperar por um possível efeito de sua terapia mais recente, especialmente se houver um tratamento que funcione mais rapidamente? A maioria dos pacientes costuma dizer não – ou seja, até ouvirem que o tratamento mais rápido é a quimioterapia.

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É verdade que a quimioterapia e outras terapias mais antigas têm efeitos colaterais desagradáveis ​​bem conhecidos, como náusea, vômito, diarréia e infecções com risco de vida. Mas talvez o maior avanço desde o início da Guerra contra o Câncer não seja o desenvolvimento de novas terapias, mas o aprendizado de como apoiar melhor os pacientes durante e após o tratamento. Os medicamentos profiláticos mais recentes ajudam os pacientes a evitar náuseas, vômitos, infecções e reações alérgicas da quimioterapia.

E agora sabemos como envolver melhor as equipes, incluindo cuidados paliativos para casos terminais, no início do curso do câncer, para ajudar os pacientes e suas famílias a controlar os sintomas e lidar com a depressão e a ansiedade.

Por fim, os pacientes nem sempre percebem que novos tratamentos, como imunoterapias e terapias direcionadas, costumam ser tratamentos indefinidos.

Muitos pacientes tomam uma pílula todos os dias ou retornam para imunoterapia a cada duas a três semanas, com um tempo considerável de viagem e altos custos para o sistema de saúde. Normalmente, paro de dar esses tratamentos a um paciente em três cenários: se o câncer de um paciente se torna resistente ao tratamento; se um paciente desenvolver efeitos colaterais onerosos, incluindo febre alta, exaustão, bolhas; ou se um paciente morrer.

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Eu tenho visto pacientes que fazem imunoterapia há quase cinco anos; alguns pacientes com melanoma estão nele há mais tempo.

A quimioterapia, por outro lado, pode precisar de ser tomada por apenas alguns meses. Muitos pacientes gostam da ideia de ter um tempo em que o tratamento do câncer é feito – e então a vida continua. A imunoterapia e as terapias direcionadas geralmente não oferecem isso.

Tudo isso seria água embaixo da ponte se soubéssemos que tratamentos mais recentes se saíram melhor do que quimioterapia. Mas surgiram evidências nos últimos dois anos em alguns tipos de câncer – como o câncer de bexiga – de que as imunoterapias mais recentes realmente diminuem a sobrevida em comparação à quimioterapia. Essa evidência só surgiu, no entanto, depois que a FDA aprovou a imunoterapia e após milhares de pacientes a receberem pensando que era tão boa (ou melhor) que a quimioterapia.

Expliquei tudo isso ao meu paciente com câncer de bexiga e, no final, ele optou pela quimioterapia.

Ele agora está há mais de alguns meses. Não foi um piquenique. Mas ele passou por todas as suas infusões sem uma grande complicação e conseguiu passar o Dia de Ação de Graças e o Natal em casa com a família.

Nos exames mais recentes, parecia que seu câncer estava respondendo. Ele provavelmente precisará de mais algumas rodadas. Em algum momento, o câncer pode crescer e passaremos à imunoterapia. Mas espero que ele tenha uma boa qualidade de vida pelo maior tempo possível com as terapias que usamos.

À medida que a Guerra contra o Câncer continua, é natural pensar que o novo é sempre melhor. Mas, na maioria das vezes, o melhor curso de ação para pacientes com câncer é contar com os tratamentos que tivemos por décadas.

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